De film Race vertelt een belangrijk geschiedenisverhaal over gekleurde atleet Jesse Owens (Stephan James). Hij doet vol passie mee aan de Olympische Spelen van 1936, die georganiseerd worden door Nazi-Duitsland. Ondanks zijn kleur en de hevige rassendiscriminatie die het publiek met zich meedraagt, geeft hij zich niet zomaar gewonnen. Maar voor een verhaal dat draait om een topatleet, voelt het vaak aan alsof hij voor zijn plezier aan het hardlopen is in plaats van voor de winst.

Een rustige aanloop

Dit gevoel wordt voornamelijk benadrukt tijdens de eerste helft van de film. Ondanks het feit dat de 23-jarige sprinter onbekend was, groeide hij uit tot een wereldster. Owen werd het levende bewijs dat succes niet alleen was weggelegd voor het zogenaamde Arische Ras. Het soort wat Adolf Hitler graag de wereld had zien domineren.

Maar ondanks de goede punten die de film aanhaalt, wordt de focus al snel gericht op Owen zijn arme achtergrond, de relatie die hij had en zijn trainingsprincipes. Toch levert Stephen James prachtig werk af in deze ietwat beladen rol. En hoewel dit zeker de film naar een hoger niveau tilt, voelt alles nogal clichématig aan. Er wordt bijvoorbeeld vaak gebruik gemaakt van gedachtegangen waarin de personages praten over hun eigen gevoelens...

Schrijvers Joe Shrapnel en Anna Waterhouse doen er alles aan om het aangenaam voor de kijker te maken. Zo word er bijvoorbeeld al snel duidelijk uitgelegd hoe Owen zijn coach, Larry Snyder (Jason Sudeikis), ontmoet. Die makkelijk met elkaar bonden alsof het broeders zijn. Echter is het wel ongeloofwaardig dat het schoolrugbyteam te maken heeft met agressievelingen en racisten, terwijl het atletenteam hier totaal geen problemen mee ervaart.

Race Review 1

Een betere tweede helft

Gelukkig stijgt de spanning wanneer de Nazi’s verschijnen. Fascinerend is het subplot waarin een hotelhouder (Jeremy Irons) eropuit wordt gestuurd om te onderhandelen over de planning betreft de spelen met de linkerhand van Hitler, meneer Goebbels (Barnaby Metschurat). Wanneer het evenement begint krijgt de film eindelijk zijn verdiende snelheid en laat deze je meeleven met de karakters.

Daarnaast wordt er flink veel aandacht besteed aan de filmkunsten van Leni Riefenstahl (Carice van Houten) die verslag maakte van de Spelen in Berlijn. De bekende propaganda documentaire genaamd Olympia heeft namelijk voor vele technische innovaties gezorgd. Denk aan het voortbewegen van een camera en statief op een wagentje die met de renner meebeweegt.

Regisseur Hophkins en zijn team geven een fijne reconstructie weer van de Spelen met daarbij een krachtige reminder van de impact die één man kan hebben. Maar hij vergeet hierbij wel meer diepgang te geven aan de invloed die dit evenement had op Owens leven zowel voor, tijdens als na de Spelen. Want ondanks zijn succes werd hij nergens met open armen ontvangen, zelfs niet in thuisland Amerika.

De kracht van de cast

Hoewel we Jason Sudeikis eigenlijk alleen maar kennen van flauwe komedies, laat hij in de film Race wel degelijk zijn serieuze acteerkunsten zien. Deze zijn verrassend genoeg erg sterk en vragen om meerdere serieuze rollen. Carice van Houten schittert zoals we gewend zijn, maar het karakter dat zij speelt wordt liever neergezet dan zij daadwerkelijk was. Niet veel filmhistorici zullen hierdoor heen kunnen kijken omdat Riefenstahl vroeger erg extreme visies had.

Ook Barnaby Metschurat valt niet tegen in zijn ijskoude acteerprestaties als jonge Goebbels. Maar helaas werden de cynische opmerkingen door Jeremy Iron niet optimaal benut. Ondanks het feit dat Stephan James een uitstekende acteur is en een goed staaltje werk aflevert, lijkt het wel alsof hij altijd bezig is om nog een dieper driedimensionaal karakter neer te zetten. Deze komt helaas nooit.

Race Review (DVD) - Langdradige sprint

Race is een historische film die beknopt het verhaal van de getinte atleet Jesse Owen uitlegt. Stephan James weet het beladen karakter goed neer te zetten op het scherm en ook komedie acteur Jason Sudeikis weet serieus voor de dag te komen.

Maar hoewel het verhaal verschillende aspecten sterk belicht, vergeet regisseur Hophinks de impact die het succes, in deze grimmige tijd, op de atleet heeft gehad weer te geven. Ben je erg geboeid door sport of de geschiedenis van Nazi-Duitsland, dan is Race misschien een film voor jou. Maar de kale DVD zonder bonusmateriaal is voor sommigen een bittere pil.