De inmiddels legendarische actievolle RPG-reeks Kingdom Hearts begon ooit als een cross-over tussen Disney en Final Fantasy. Eerdere delen zaten dan ook vol met personages uit beide werelden. Naarmate er steeds meer originele personages werden toegevoegd, raakten de Final Fantasy-personages verder op de achtergrond en deze trend zet door in Kingdom Hearts 3. Los van een aantal verwijzingen naar het Final Fantasy-universum richt dit deel zich vooral op de conclusie van de Dark Seeker Saga waar fans al jaren naar uitkijken.

Voor fans van de Kingdom Hearts-reeks is het dan ook een flinke bevalling geweest om tot dit 'derde' deel te komen. Tussen de releases van Kingdom Hearts 2 en Kingdom Hearts 3 heeft namelijk een goede dertien jaar gezeten. Dat wil niet zeggen dat er in de tussentijd een gebrek aan Kingdom Hearts-plezier is geweest, want met de komst van games zoals Kingdom Hearts: Birth By Sleep, Kingdom Hearts 358/2 Days en Kingdom Hearts: Dream Drop Distance is het universum flink uitgebreid. Al deze games hebben door de jaren heen hun steentje bijgedragen aan een gigantische verhaallijn die in Kingdom Hearts 3 tot een episch einde wordt gebracht.

Episch is dan ook direct het perfecte woord om Kingdom Hearts 3 te omschrijven. Vanaf het titelscherm tot aan de aftiteling hebben wij op het puntje van onze stoel gezeten, terwijl de nostalgiebommen ons om de oren vlogen. Zelfs het waanzinnig prachtige tutorial level weet hierin precies de juiste snaren te raken. Het is van het begin af aan meteen duidelijk: Dit gaat een fantastische reis worden!

Kingdom Hearts 3 Review

Grootser en levendiger dan ooit

Kingdom Hearts 3 windt er geen doekjes om. Na een tutorial die grotendeels optioneel is en een korte introductie word je direct de actie ingegooid. Voor je het weet ren je samen met Hercules over Mount Olympus en neem je het op tegen immense titanen. De kracht van Kingdom Hearts 3 zit natuurlijk grotendeels in de Disney-werelden en die komen beter dan ooit uit de voeten.

Waar gebieden voorheen altijd zeer beperkte bewegingsruimte boden, zijn deze nu grootser dan ooit. Hoewel Kingdom Hearts 3 net als voorgaande delen lineair blijft, biedt deze uitvergroting wel letterlijk meer ruimte voor exploratie. Ook zijn de werelden, die voorheen bijna angstaanjagend leeg waren, nu veel levendiger. Voor de eerste keer in de reeks zijn deze rijkelijk gevuld met personages die net als de hoofpersonen zijn ingesproken door stemacteurs.

Het voelt als een enorme stap vooruit om de bekende Disney-werelden nu in volle HD-glorie te zien. De kleurrijke werelden zien er stuk voor stuk prachtig uit en het is dan ook duidelijk voelbaar dat deze met zorg nagemaakt zijn. Of Sora nu door de wereld van Hercules, Frozen, Toy Story of Pirates of the Caribbean rent, het klopt allemaal tot in de puntjes.

Kingdom Hearts 3 Review

Effectief recyclen

Niet alleen de Disney-werelden zijn erop vooruitgegaan, want ook de gameplay is sterker dan ooit. Door de jaren heen heeft Square Enix in de Kingdom Hearts-reeks flink lopen experimenteren met verschillende gevechtssystemen en Kingdom Hearts 3 voegt de beste elementen uit deze gevechtssytemen samen. Zo wordt bijvoorbeeld het Flowmotion-systeem uit Dream Drop Distance hier geïmplementeerd, waardoor Sora plotseling verandert in een ware freerunner die zonder moeite tegen muren op rent. Door tegen muren aan te springen, langs palen te zoeven en over relingen te grinden, worden de aanvallen van Sora krachtiger dan gebruikelijk.

Een ander voorbeeld zijn de zogeheten Shotlock Commands uit Birth By Sleep, waarmee Sora zijn Keyblade gebruikt als langeafstandswapen. Door Shotlock te activeren verschijnt er een vizier dat zo snel mogelijk gebruikt dient te worden om vijanden te selecteren. Wanneer dit goed wordt uitgevoerd, schieten er lichtstralen uit Sora's Keyblade die korte metten maken met Heartless, Nobodies, Unversed en ander gespuis.

Tenslotte maakt ook het Link-systeem haar herintrede. Net als in voorgaande delen kan Sora vrienden oproepen die hem zullen bijstaan in de strijd tegen de duisternis. Zo schieten onder anderen Wreck-It Ralph, Simba en Ariel hem in dit deel te hulp. Al deze hergebruikte elementen gaan gelukkig vlekkeloos hand in hand met de nieuwe gameplay.

Kingdom Hearts 3 Review

Een flinke adrenalinestoot

De kers op de taart is zonder twijfel het nieuwe Keyblade-systeem waarin het mogelijk is om met één druk op de knop te wisselen tussen drie verschillende Keyblades. Door consequent met een specifieke Keyblade aan te vallen, wordt er een meter gevuld die een Keyblade Transformation kan triggeren. Zo kunnen Keyblades bijvoorbeeld veranderd worden in een tweetal jojo's, een gigantische hamer of een staf. Door vervolgens nog een meter te vullen, kunnen er uiteindelijk krachtige Finishers geactiveerd worden die ervoor zorgen dat het slagveld snel en effectief een stukje leger raakt.

Als dit nieuwe Keyblade-systeem er nog niet voor zorgt dat je bloed sneller gaat stromen, is er ook nog het Attraction Flow-systeem, waarmee Sora attracties uit de verschillende attractieparken van Disney kan oproepen. Zo kun je vijanden aanvallen met klassiekers zoals het piratenschip, de draaiende theekopjes en als klap op de vuurpijl de Big Magic Mountain-achtbaan. Hoewel de Attraction Flow-aanvallen in het begin erg leuk zijn om te gebruiken, wordt het wel al snel routine en duren de inleidende sequenties allemaal net iets te lang. Dit is alleen makkelijk opgelost door de sequenties over te slaan of gewoonweg uit te zetten in je instellingen.

Kingdom Hearts 3 Review

Clusterfuck

Qua Disney-magie en gameplay zit het in Kingdom Hearts 3 dus wel goed, maar hoe zit het nou precies met het verhaal? Aangezien het verhaal van Kingdom Hearts over een spanne van dertien jaar enorm is uitgebreid, kan het voor sommige mensen lastig zijn om nu nog aan de reeks te beginnen. Vooral voor iemand die de reeks niet vanaf het begin heeft gevolgd, kan het overkomen als een flinke clusterfuck. Square Enix heeft geprobeerd om dit op te lossen met de compilaties Kingdom Hearts HD 1.5 + 2.5 Remix en Kingdom Hearts HD 2.8 Final Chapter Prologue waarin het volledige verhaal tot aan het begin van Kingdom Hearts 3 verteld wordt, maar voor velen kwam dit jammer genoeg te laat.

Iedere game in de Kingdom Hearts-reeks kan gezien worden als een puzzelstukje dat bijdraagt aan het grotere verhaal en zelfs elementen uit de mobile game Kingdom Hearts Union χ [Cross] lekken door naar dit deel. Laat je hierdoor niet afschrikken, want het zou zonde zijn om een toptitel als Kingdom Hearts 3 te laten liggen. Alleen al voor de overload aan nostalgie in de verschillende Disney-werelden is deze game een must-play. Wel is het voor nieuwkomers aan te raden om eerst even een kijkje te nemen in het Memory Archive waarin het verhaal tot nu toe wordt opgesomd, die via een patch beschikbaar zal zijn op de dag van de release.

Kingdom Hearts 3 Review

Een waardige afsluiter

Voor fans, zoals ondergetekende, die de Kingdom Hearts-reeks al helemaal grijs hebben gespeeld, biedt Kingdom Hearts 3 enorm veel antwoorden. Hiermee is het spel dan ook echt een waardige afsluiter van de Dark Seeker Saga. Dit betekent overigens niet dat de reeks hiermee ten einde komt, want Kingdom Hearts 3 voorziet ons tegelijkertijd van meer dan genoeg vragen voor het onvermijdelijke vervolg. Vooral tijdens de laatste tien uur van de game werden onze harten verwarmd, in stukken gescheurd en weer terug aan elkaar gelijmd.

De emoties die door het verhaal van Kingdom Hearts 3 naar boven komen, worden nog meer versterkt door de briljante soundtrack. Niet alleen is de Japanse zangeres Utada Hikaru terug voor twee fantastische titeltracks (waarvan één een samenwerking met Skrillex is!), maar ook componiste Yoko Shimomura draagt haar steentje bij met geweldige composities die bombastisch en episch of juist klein en sereen zijn. Dit alles zorgt ervoor dat we achterblijven met een gevoel van hunkering naar meer.

Kingdom Hearts 3 Review

Boordevol extra content

Gelukkig zit Kingdom Hearts 3 net als haar voorgangers boordevol extra content. Hoewel het einde bij ons na grofweg 38 uur op het beeld verscheen, staat de teller inmiddels al op 50 uur en we hebben nog lang niet alles gedaan wat er te doen valt. Er zijn talloze toffe minigames zoals bijvoorbeeld een spel waarin je moet koken met Remy uit Ratatouille. Dit levert je vervolgens maaltijden op waarmee bepaalde stats een tijdelijke boost krijgen.

Ook kun je onder andere dansen met Rapunzel, bergen afglijden in de wereld van Frozen en is er een zevental Heartless in de verschillende werelden te vinden die je stuk voor stuk uitdagen tot een andere minigame. Verder zijn er ook nog de Classic Kingdom minigames die verspreid zijn in schatkistjes en die nog het meeste lijken op oude Game & Watch-spellen. Deze spellen zijn vervolgens te spelen op de Gummiphone, want ook Sora kan tegenwoordig niet meer om het gebruik van een smartphone heen.

Naast minigames zijn er natuurlijk ook side quests in Kingdom Hearts 3 te vinden. Onze persoonlijke favoriet is zonder twijfel het vinden van Lucky Emblems die de vorm aannemen van het hoofd van Mickey Mouse. Met Sora's Gummiphone dien je foto's van deze Lucky Emblems te maken. Door dit te doen word je beloond met allerlei verschillende speciale items. Als je dit helemaal in stijl wil doen, bestaat zelfs de mogelijkheid om er een selfie mee te maken!

Kingdom Hearts 3 Review

Op naar de sterren en daar voorbij!

Wat ons betreft stond het al in de sterren geschreven dat Kingdom Hearts 3 een fantastische game zou worden, maar we hadden nooit voorspeld dat ook de Gummi Ship-missies flink op de schop zouden gaan. Deze methode om van wereld naar wereld te vliegen voelde voorheen vaak als een noodzakelijk kwaad en schoot meestal tekort ten opzichte van de hoofdzakelijke gameplay. In Kingdom Hearts 3 is dit allesbehalve het geval. Sterker nog, het voelt als een waar genot om rond te spelen met het verbeterde Gummi Ship-systeem.

Waar de Gummi Ship-missies voorheen als een rail shooter speelden, ben je nu vrij om een open universum te verkennen om zo van wereld naar wereld te vliegen. Gevechten kunnen grotendeels vermeden worden, maar zijn eigenlijk veel te leuk om over te slaan. Ook ben je nu in staat om rond te vliegen en op zoek te gaan naar verschillende schatkisten en sterrenbeelden, wat ervoor zorgt dat er nu veel meer substantie in de Gummi Ship-missies zit. Zo zien we maar weer dat driemaal inderdaad (ruimte)scheepsrecht is.

Kingdom Hearts 3 Review

Kingdom Hearts 3 Review - Magisch van begin tot eind

Met grofweg 35 tot 40 uur aan verhaal weet Kingdom Hearts 3 de Dark Seeker Saga fantastisch af te sluiten. Alles wat creative director Tetsuya Nomura door de jaren heen heeft opgebouwd aan ingewikkelde verhaalelementen komt hier samen tot een epische conclusie. Ook na het uitspelen van de game is er nog enorm veel content om doorheen te gaan en dan hebben we het nog niet eens gehad over de twee patches die vlak na de release uitkomen die een Epilogue en Secret Ending zullen bevatten. Kingdom Hearts 3 is op de eerste plaats een afsluitende game voor fans, maar ook voor nieuwkomers valt er meer dan genoeg uit te halen.

Je bent het aan jezelf verplicht om deze game in huis te halen als je ook maar een klein beetje warm wordt van Disney, want Kingdom Hearts 3 weet die bijzondere Disney-magie van begin tot eind te vangen. Met feilloze gameplay, een prachtige soundtrack en een berg aan extra content zou dit zomaar eens een mededinger voor de game van het jaar kunnen zijn. Na het uitspelen van Kingdom Hearts 3 hunkerden wij direct al naar meer. Tot die tijd zullen we het moeten doen met een tweede, derde en misschien zelfs vierde playthrough!