Microsoft en Rare zijn samen in een bootje gestapt om een unieke ervaring aan de man te brengen. Een massive multiplayer online game die zich focust op baldadige piraten, maar dan zonder duidelijke verhaallijn. Gedurfd is het zeker, aangezien het keiharde zeemansleven niet voor iedereen weggelegd is. Mocht je de confrontatie aangaan, gaat er een sociale wereld voor je open waar je “arrr” tegen zegt.

Het vrije piratenleven

Om de essentie van Sea of Thieves samen te vatten kan je de game het beste zien als een groot speelparadijs waarbij je zelf de speeltoestellen mee moet nemen om er iets van te maken. De sandbox game geeft je wel de gelegenheid om missies als schattenjagen aan te nemen, maar hoe jij deze avonturen voltooid (en of je ze überhaupt voltooit), bepaal je helemaal zelf. Het spel kent wonder boven wonder geen overkoepelende verhaallijn, geen verplichtingen en vooral geen tijdsdruk.

Juist die vrijheid zorgt ervoor dat je de verrassende MMO voorgeschoteld krijgt die de nadruk legt op het creëren van eigen verhalen en legendes. Ga je eerst een krat thee ophalen om er een flinke duit geld mee te verdienen, of vaar je liever over de gevaarlijke zee opzoek naar een stel slachtoffers om naar de kelder te jagen? Afhankelijk van de crew waar je mee speelt, levert dit gouden momenten op die de hoogtepunten van je gamecarrière vormen.

Sea of Thieves Review

Een vol schip

Toch is het multiplayer aspect ook één van de grootste valkuilen van het spel. Je reist elke keer met een groepje van maximaal vier spelers, maar geen enkele persoon is natuurlijk hetzelfde. Een positieve interactie is van cruciaal belang om plezier aan Sea of Thieves te beleven, en de ene piraat is natuurlijk net even wat gemakkelijker in omgang dan de ander.

Gamers met angst voor roleplaying of continu contact met andere mensen, valt sterk af te raden om Sea of Thieves in huis te slepen. Alhoewel je ook in je eentje de woeste wateren kan bevaren met een sloepje, is er weinig boeiends te beleven. De hele ervaring is namelijk gebouwd op samenwerken en samen plezier hebben. Dat zie je ook terug in de werktuigen die het spel je geeft.

Sea of Thieves komt met een lading aan mogelijkheden om te communiceren en een grijns van oor tot oor tevoorschijn te toveren. Met een druk op de knop haal je er grote hoeveelheid aan voorgeprogrammeerde teksten bij, afhankelijk van het voorwerp of de actie waar je mee bezig bent. Daarnaast is er de mogelijkheid om de normale tekstchat te gebruiken zodat je precies kan zeggen wat je wilt, maar het handigste is natuurlijk de voicechat. Al deze vormen van communicatie werken naar behoren.

Sea of Thieves Review

Crew bepaalt succes

Coördinatie is zonder twijfel van levensbelang in Sea of Thieves, aangezien het piratenleven behoorlijk gecompliceerd kan zijn. Een maximum aantal van twee samenwerkende spelers krijgen een sloep toebedeeld, terwijl drie à vier zeebonken een galjoen moeten besturen. Elk van deze schepen benodigt een flink aantal handelingen, waarbij verschillende rollen horen. Kapitein, schutter, navigator en entertainers zijn niet weg te denken.

Het verrassende is dat deze samenwerking, en de game, redelijk veel diepgang heeft. De wind en golfhoogte zijn factoren om rekening mee te houden en zorgen voor een regelrechte hel of gunstige vaart. Minder duidelijke mechanieken zoals het anker naar beneden gooien om een scherpe hoek te maken of de lichten uit te zetten om verscholen te blijven, dragen aan de mate van strategie bij. Nogmaals, willekeurige mensen die niet weten wat zij doen, kunnen voor aardig wat frustratie zorgen tijdens deze hectische momenten.

Aan de andere kant kunnen spelers die niet in je crew zitten ook je dag behoorlijk verpesten. Dan wordt er niet gesproken over geweldige en eerlijke zeeslagen, maar over het al bestaande afvoerputje van de community. In de game zijn er piratenregels opgesteld om iedereen optimaal te laten genieten, maar een groot deel van de spelers heeft hier maling aan met als gevolg dat interesse in het spel rap kan verdwijnen. Zo is het eerder regel dan uitzondering dat je direct wordt aangevallen als je in zicht komt, of dat andere spelers je simpelweg op staan te wachten in nederzettingen om je van je waren te bestelen.

Gelukkig is de game op veel momenten ook allesbehalve serieus. Er is namelijk niets lachwekkender dan een beetje rotzooien in Sea of Thieves. Grijp een instrument en speel de sterren van de hemel met piratenmuziek of drink samen een stevige borrel na het voltooien van een lange tocht. Op zulke momenten in de game op z’n best.

Sea of Thieves Review

Prachtige wereld tot op een zekere hoogte

Waar de game ook enorm op weet te scoren, is het visuele spektakel. Met een cel-shaded cartoon stijl mag de game dan niet heel serieus genomen worden, maar wat je wel ziet is prachtig. Letterlijk alles wat je ziet is kleurrijk en adembenemend. Van de onwijs gedetailleerde golven tot een tranentrekkende zonsondergang.

De gehele wereld waar je doorheen vaart is visueel gezien van ongeveer hetzelfde niveau, onovertroffen. Jammer genoeg kan er niet hetzelfde gezegd worden over de hoeveelheid aan uitgestippelde content die de game biedt. Ook al rust de game hevig op het feit dat de verhalen door de spelers gemaakt worden, valt het niet te ontkennen dat de basiscontent enigszins tegenvalt.

Een lege kruik

Alhoewel geen enkel eiland op papier hetzelfde is, kijk je al snel niet meer op van de flora en fauna die je tegenkomt. Zo kom je op veel plekken dezelfde invulling tegen, maar dan met enige afwisseling een kleurtintje anders, wat al snel doet resulteren in een lege wereld. Bovendien zijn de missies die je als piratencrew kan aannemen in één van de outposts altijd fetch-quests. Met alleen ´haal schat X´ of ´bezorg krat Y´ kan Sea of Thieves eerlijk gezegd al vrij snel vervelen.

Naast de vaste missies (voyages), die steeds meer opleveren naarmate je omhoog gaat in levels voor desbetreffende gilde, zijn er ook de willekeurige activiteiten. Een aangespoelde flessenpost inclusief schatkaart of skelettenfort dat belaagd kan worden om een grote hoeveelheid aan buit binnen te halen, komen zo nu en dan voor. Helaas gebeuren zulke activiteiten nog veel te weinig en is er evenmin zoveel variatie te vinden. Zelfs het afweren van de Kraken is nogal een anti-climax, terwijl dat één van de hoogtepunten had moeten zijn!

Sea of Thieves Review

Een nieuwe ooglap!

Het volbrengen van hierboven genoemde opdrachten, met uitzondering van de Kraken, levert de crew geld en reputatiepunten op. Ingame goud kan uitgegeven worden aan aanpassingen voor zowel personage als schip. Om de gameplay eerlijk te houden heeft Rare de aanpassingen puur cosmetisch gemaakt en komt een concept als lootboxes niet voor, voor de verandering.

Alhoewel het leuk is om het kloffie van jouw personage langzamerhand te verbeteren naar een echt piratenkostuum inclusief haak en houten poot, is ook hier de variatie behoorlijk ver te zoeken. Een overgrote hoeveelheid aanpassingen kan alleen gekocht worden na het bereiken van de endgame qua reputatiepunten bij de verschillende gildes. Kortom moet er dus een enorme hoeveelheid uren in de game gepompt worden om je enigszins van andere spelers te onderscheiden.

Zinkend schip

De Sea of Thieves Review is een momentopname, en eerlijk gezegd weet de game nog meer zout in de wonden van spelers te gooien. Het lijkt er grotendeels op dat de vele beta’s en stresstesten niet veel hebben opgeleverd, want op het moment van spreken laat de game technisch gezien een hoop steken vallen. Servers die of vol, of totaal offline zijn komen vaak voor, maar ook van vastlopers in het spel zelf word je niet vrolijk.

Eén van de hardnekkigste problemen is de vertraging waarmee je beloningen uitgekeerd krijgt. Als je een schat inlevert of aanpassing koopt, verwacht je daar gelijk de vruchten van te plukken. Helaas kan dit enkele minuten tot uren duren, of moet je zelfs opnieuw inloggen. Het komt zelfs voor als je (voor de zoveelste keer) de game opnieuw opstart, je bezittingen kwijt bent of verwachte beloning nooit meer krijgt!

Aan zulke problemen wordt ongetwijfeld gewerkt, maar prettig is anders. Aan de andere kant kent de game gelukkig weinig bugs op wat vliegende schepen na. Toch, om mee af te sluiten, is er een laatste puntje van kritiek en wel over de prijs van Sea of Thieves. Zo kost de PC-versie van de game maar liefst 70 euro, wat in vergelijking met ander PC-games een astronomisch hoog bedrag is voor basiscontent.

Sea of Thieves Review

Voelt niet als volledig

Sea of Thieves laat zich van vele kanten zien. Zo ziet de game er prachtig uit en kent een behoorlijke diepgang. Ook is het sociale aspect tot in de puntjes uitgewerkt en zal je, met een leuke crew, tot in de nachtelijke uurtjes blijven grinniken. Uniek is de gameplay zeker en zelden heeft de term multiplayer zo’n lading meegekregen.

Helaas is het niet alleen maar goud dat er blinkt. Op het moment kent de game een grote hoeveelheid technische problemen die de zeeziekte kunnen aanwakkeren. Tevens komt de prijs/content-verhouding niet overeen met wat vele andere MMO’s te bieden hebben. Hopelijk en waarschijnlijk wordt er in de toekomst nog wel wat gefixt, maar voor nu weerhoudt het de game van een kapitein-status.

Sea of Thieves is officieel op 20 maart uitgekomen voor Xbox One en PC.