In Watch Dogs 2 laten we de winderige straten van Chicago achter ons en trekken we naar de westkust, naar het zonnige en vrolijke San Francisco. Het is echter niet zo’n vrolijke bedoening als het lijkt, want CtOS, het Big Brother-netwerk uit Watch Dogs, is uitgebreid naar CtOS 2.0 en breekt nog meer met de privacy van alle burgers dan zijn voorganger.

Watch Dogs 2 review

Retro is weer helemaal in

Ook Aiden Pearce, de protagonist uit de eerste Watch Dogs, is vervangen. Deze keer nemen we Marcus ‘Retr0’ Holloway onder de knoppen, die allerminst is gecharmeerd van CtOS 2.0 en dat wordt al meteen duidelijk wanneer je de game opstart.

In de openingsmissie moet Marcus namelijk inbreken bij Blume, het bedrijf dat verantwoordelijk is voor CtOS 2.0, om daar zijn profiel te verwijderen, zodat hij geen last meer heeft van het systeem. Maar de jonge hacker komt er daar ook achter dat er wel heel veel misdrijven op zijn strafblad staan, waarvan hij er naar eigen zeggen ‘maar een paar van heeft gepleegd’.

Marcus breekt niet zomaar in bij Blume, want de missie geldt als een soort sollicitatiegesprek voor de hackersorganisatie Dedsec. Uiteraard zijn de hackers van Dedsec onder de indruk van Marcus zijn vaardigheden en nodigen hem uit om lid te worden van de organisatie, die bestaat uit de kleurrijke Sitara, de autistische Josh, Horatio en Wrench, die de show steelt in Watch Dogs 2.

De diverse cast aan personages is een welkome toevoeging, na de karakterloze personages uit de eerste Watch Dogs, en Ubisoft lijkt zich te hebben geïnspireerd door GTA V en sommige Assassins Creed-delen.

Watch Dogs 2 review

Puur toeval

Na het binnenhalen van Marcus heeft Dedsec eindelijk een langetermijnplan en dat is het neerhalen van Blume en zijn Chief Technology Officer Dusan Nemec, zodat CtOS nooit meer het daglicht zal zien. Dat is echter makkelijker gezegd dan gedaan, want de organisatie heeft een enorme hoeveelheid aan invloed in elk aspect van de stad – zelfs bepaalde bendes staan in de Rolodex van de genadeloze Nemec. Daarom moet je volgers verzamelen door missies te voltooien, die over het algemeen neerkomen op het neerhalen of zwartmaken van andere organisaties die niet al te koosjer zijn.

Aan het begin van Watch Dogs 2 krijg je de mededeling dat het een fictieve game is en dat referenties naar bedrijven of personen puur toeval zijn, maar sommige missies lijken wel heel sterk te referen naar echte organisaties. Zo willen Marcus en Dedsec de vuile was van New Dawn buitenhangen, maar New Dawn lijkt bijna een letterlijke kopie van de Scientology Kerk, inclusief een beroemde acteur die sterk gelinkt is aan de organisatie.

Daarnaast is Dedsec natuurlijk een referentie naar Anonymous en zelfs Martin Shkreli, de meest gehate man in de Verenigde Staten, maakt zijn revue in Watch Dogs 2.

Watch Dogs 2 review

Makkelijker gezegd dan gedaan

Het binnendringen van grote bedrijven is voor Dedsec helaas niet zo makkelijk als simpelweg de servers hacken, dus moet er door Marcus het nodige veldwerk worden verricht, dat in Watch Dogs 2 een stuk moeilijker is gemaakt dan in het eerste deel. Marcus kan in principe kiezen uit drie verschillende opties: de directe aanpak (lees: met een geweer de voordeur binnenlopen), de stealth aanpak of om de bewaking af te leiden door middel van gadgets en drones. Natuurlijk is het weer mogelijk om camera’s te hacken en van te voren je plan te trekken, maar uiteindelijk moet Marcus of één van zijn drones toch echt het terrein op om aan de slag te gaan.

De AI van Watch Dogs 2 is bovendien een apart geval. Ben je aan het sluipen, dan zullen bewakers je niet snel zien, zelfs als je recht voor ze langs rent. Maar als ze je eenmaal hebben gezien, dan is elke bewaker meteen ingelicht.

Zelfs als een tegenstander je ziet en je hem meteen bewusteloos slaat, zonder ook maar één van zijn collega’s in te lichten, dan zit je met de gebakken peren. Het is opvallend, want in Ubisofts Assassins Creed-serie gebeurt het pas als een vijand ook daadwerkelijk alarm weet te slaan of een kreet slaakt.

Ook andere dingen wekken tijdens missies irritaties op. De Stun Gun staat geklassificeerd als een stil wapen, maar vaak hoort een bewaker die twee kamers verder staat het alsnog als je iemand ermee neerschiet. Misschien nog wel het meest vervelend is het gebrek aan blindfire als je achter cover zit, waardoor je altijd je hoofd omhoog moet steken als je een kogel wilt afvuren. Het zijn kleine dingen die ervoor zorgen dat afleiding en stealth de manieren zijn om je missie te voltooien.

Watch Dogs 2 review

Racen met Mozart op de achtergrond

De verschillende skills die je kan unlocken zijn dan ook hard nodig tijdens het spelen van Watch Dogs 2, met name de verschillende vaardigheden om te hacken en je omgeving te manipuleren, zoals het op afstand besturen van een auto om vijanden mee af te leiden. De leukste vaardigheid blijft echter het misbruiken van CtOS 2.0, door bijvoorbeeld een arrestatiebevel uit te roepen voor een tegenstander die je uit de weg wilt hebben, waarbij enkele seconden later de politie of zelfs de Mobiele Eenheid op komt dagen.

De vaardigheden speel je vrij door meer en meer volgers te vergaren, maar hoofd- en zijmissies zijn niet de enige mogelijkheden om die te verzamelen. De smartphone van Marcus speelt een grote rol in Watch Dogs 2 en je kan verschillende applicaties installeren om je tijd in de game te verbeteren.

Met ScoutX kan je foto’s maken van speciale locaties die zorgen voor meer volgers en Driver SF kan je mensen uitdagen tot een race om geld en volgers te verdienen. Op de smartphone heb je ook een mediaspeler met allerlei soorten muziek – zelfs Eine Kleine Nachtmusik van Mozart staat erop – en de mogelijkheid om meer muziek te ontdekken in de wereld, een applicatie om voertuigen te bestellen op locatie en apps om foto’s en video’s te maken.

Watch Dogs 2 review

De dunne lijn tussen singleplayer en multiplayer

Op de smartphone kan je ook online missies selecteren om samen te spelen met een vriend in co-op of andere activiteiten, zoals races. De co-op missies zijn niet voor niets bedoeld voor twee spelers, want we hebben een paar geprobeerd in ons eentje en dat is simpelweg onmogelijk. Met twee spelers is het bijvoorbeeld mogelijk om één speler de vijanden bezig te houden in een vuurgevecht, terwijl de ander ongezien een gijzelaar bevrijdt of een computer hackt.

Watch Dogs 2 heeft daarnaast ook seamless multiplayer, die bestaan uit Player-versus-Player-gevechten, en kunnen altijd gebeuren, behalve als je bezig bent met een hoofdmissie. Zo kan je de oproep krijgen dat een andere hacker jouw data probeert te stelen en het is dan de taak om die speler te vinden in de massa, voordat hij er met jouw gegevens vandoor gaat. Het is vice versa natuurlijk ook mogelijk dat jij degene bent die de kans krijgt om je slag te slaan. Met de nieuwe drones, met name de Quadcopter, is het alleen wel vrij gemakkelijk voor de verdediger om zijn belager te vinden.

De andere modus in de seamless multiplayer wordt geactiveerd zodra je de volledige politiemacht achter je aan krijgt. In plaats van hulp in te roepen van zwaarder geschut, zal de politie de hulp inroepen van andere spelers, die volgers verkrijgen als ze jou succesvol weten te stoppen. Anderzijds kan jouw hulp natuurlijk ook gevraagd worden door de politie.

De Hollywood-achtige achtervolgingen die vervolgens afspelen zijn het beste onderdeel van de seamless multiplayer. Want ondanks dat de politie in Watch Dogs 2 flink goed getraind is in achtervolgingen, na de zoveelste heb je het trucje wel door, maar spelers zijn natuurlijk niet gelimiteerd door de AI. Dat neemt niet weg dat de multiplayer van Watch Dogs 2 perfect is, want er zijn af en toe problemen om de verbinding tussen twee spelers goed te krijgen, wat kan resulteren in afgekapte achtervolgingen of speurtochten.

Als je geen zin hebt om gestoord te worden door andere spelers, dan is het ook mogelijk om de seamless multiplayer uit te schakelen in de opties. Met ongeveer vijftien hoofdmissies, die allemaal bestaan uit meerdere opdrachten en wel langer dan een uur kunnen duren, kan je al genoeg uur in Watch Dogs 2 stoppen zonder multiplayer-opties.

Watch Dogs 2 review

Downgrade 2.0?

Waar Watch Dogs om alle verkeerde redenen uiteindelijk om bekend stond, was de beruchte downgrade, na de prachtige beelden die werden gepresenteerd op de E3. Watch Dogs 2 heeft wat dat betreft geen grafische neerval gehad na de onthulling, maar soms oogt de game toch wat ongedetailleerd en leeg, met name als je aan het rijden bent. Gelukkig wordt dat gecompenseerd met sprekende gezichtsanimaties en de hoeveelheid kleur en karakter dat San Francisco met zich meebrengt. Denk daarbij aan de vele artistieke graffiti-schilderijen en bonte kledij van de inwoners.

Watch Dogs 2 review

Een Watch Dogs stoot zich niet twee keer aan dezelfde steen

Watch Dogs 2 is game geworden die duidelijk heeft geleerd van de fouten van de eerste Watch Dogs. Het hoofdkarakter is daadwerkelijk een karakter en de gesprekken tussen Marcus en de rest van Dedsec zijn elke keer weer een lust om naar te kijken en te luisteren.

Het idee van de smartphone wordt daarnaast optimaal benut in Watch Dogs 2 en je zal je daarom ook niet snel vervelen in San Francisco. Toch zijn er ook een aantal minpunten, met name bij het sluipen en de vuurgevechten, maar Watch Dogs 2 is aan het eind van de dag zeker aan te raden voor de aspirerende hacker.