Wat hebben kettingzagen, een hele hoop bloed en dekking zoeken met elkaar gemeen? In eerste instantie niet zoveel, totdat je het over Gears of War gaat hebben. Deze third-person shooter franchise is niet alleen een van de paradepaardjes van Microsoft, maar de serie was ook revolutionair voor het genre. Het eerste deel zette cover-based shooters op de kaart.

Gears of War 4 Review

Een sprong vooruit in de tijd

Maar dat was tien jaar geleden, en anno 2016 zijn we reeds aanbeland bij Gears of War 4. Ontwikkelaar Epic Games, maker van de eerste drie games, heeft het stokje inmiddels doorgegeven aan The Coalition. Met dit nieuwe shooter-avontuur beleeft de nieuwe studio zijn grote vuurdoop, en wil het tevens een nieuwe trilogie inluiden. Gears of War 4 slaagt daar zeer zeker in, al zijn er hier en daar wat kanttekeningen op te merken.

Zoals het de titel beaamt speelt Gears of War 4 zich af na de gebeurtenissen van het derde deel. De planeet Sera komt langzaam bij na de overwinning op de Locust, en dit vierde deel maakt dan ook een flinke sprong in de tijd, 25 jaar om precies te zijn. De overlevenden van de oorlog uit de eerste games leven ondertussen in door de COG gebouwde steden, die afgeschermd zijn van de buitenwereld.

Gears of War 4 Review

Maak kennis met de nieuwe held

Toch zijn er mensen die zich hier niet thuis voelden, en zij hebben onderdak gevonden buiten deze steden. Zij noemen zichzelf ‘Outsiders’, en onze nieuwe protagonisten voegen zich bij de laatste groep. In Gears of War 4 krijg jij namelijk J.D. Fenix onder de knoppen, de zoon van de befaamde Marcus Fenix. Samen met kompanen Kait Diaz en Delmont Walker vormt hij een groep die COG-kampen plundert voor goederen. Zo kunnen de eerdergenoemde ‘Outsiders’ leven.

Alles verandert echter als hun eigen kamp wordt aangevallen door een onbekende partij. De moeder van Kait wordt meegenomen, en vele anderen worden afgeslacht. Voor J.D. Fenix en de rest van de groep reden genoeg om erachter te komen welk kwaad dit op zijn geweten heeft. Gaandeweg kom je er echter achter dat de boel toch net iets ernstiger is dan zij voorheen gedacht hadden.

Gears of War 4 Review

Voelt meteen vertrouwd aan

Tijdens dit actievolle avontuur raak je al snel vertrouwd met de gameplay die Gears of War zo populair heeft gemaakt. Dekking zoeken, vijanden neerschieten en op het juiste moment herladen, alles voelt meteen zoals vroeger. Ontwikkelaar The Coalition heeft duidelijk aangegeven dat het goed heeft gekeken naar de vroegere games, en dat is in Gears of War 4 goed te merken. De game schiet heerlijk weg.

En hoewel de kern van de game erg lijkt op de eerdere games uit de serie, zet Gears of War 4 grafisch een mooie stap vooruit. Omgevingen ogen prachtig en ook de vele karakters in de game ogen gedetailleerd. Dit samen met de iconische geluiden van onder andere de Lancer zorgt ervoor dat Gears of War 4 audiovisueel een geweldige ervaring biedt, die ook nog eens in zijn geheel als vanouds in co-op te doorkruisen is. Zowel online als via split-screen, een functie die steeds vaker ontbreekt in games. The Coalition scoort hier zeker punten mee.

Gears of War 4 Review

Vecht tegen nieuwe gezichten

Ook de nieuwe vijanden zijn een welkome toevoeging. De eerdergenoemde dreiging speelt natuurlijk een grote rol, en wordt in de game de Swarm genoemd. Deze nieuwe vijand toont veel gelijkenissen met de Locust en Lambent uit eerdere Gears of War games. Zo zijn er kleine wezens die razendsnel kunnen klauteren en aanvallen, maar ook zijn er de typische snipers en shotgunners. Daarnaast zijn er de DeeBee’s die je het leven zuur maken. Dit robotleger voelt frisser aan, mede doordat de verschillende robots ook nieuwe wapens met zich meedragen.

Laatstgenoemde vijand neemt dekking wat minder voor lief en valt je dikwijls frontaal aan, terwijl de Swarm goed oppast voordat zij zich laten zien. Hierdoor voelen beide nieuwe vijanden toch net iets anders aan tijdens het spelen, wat de speelervaring ten goede komt. Het is dan ook jammer dat die diversiteit niet wat meer doorgetrokken is in de campagne zelf. Dikwijls gooit de game je in een ruimte waar je iedereen moet afknallen, om vervolgens in een nieuwe ruimte gedumpt te worden.

Gears of War 4 Review

Iets meer afwisseling was wenselijk geweest

Je mist een beetje afwisseling tijdens het doorkruisen van het verhaal, waardoor de game soms ietwat eentonig wordt. Segmenten als het rijden op een motor zitten wel degelijk in Gears of War 4 verwerkt, maar die komen te weinig voor om echt variatie in het geheel aan te brengen. Een gemiste kans dus.

Daarbij valt ook de lengte van het hele avontuur tegen. Was je met Gears of War 3 nog ruim tien uur bezig voor je de aftiteling op je scherm kreeg, met Gears of War 4 moet meer gedacht worden aan zes à zeven uur. Een flink verschil dus, zeker gezien het verhaal alles behalve slecht is. De nieuwe karakters zijn interessant en je wilt verder spelen om antwoorden te krijgen op je vragen. Kort maar krachtig, zo kan de campagne van Gears of War 4 dan ook het beste beschreven worden.

Gears of War 4 Review

Opnieuw golfen vijanden verslaan in Horde

Gelukkig heeft de game nog veel meer te bieden, en de Horde modus is daarbij terug van weggeweest. In Gears of War 3 was de modus geliefd onder veel fans en in Gears of War 4 is Horde beter dan ooit tevoren. De basis is zoals deze altijd al was, maar daar bovenop zijn een aantal nieuwe en welkome functies toegevoegd.

Zo kent Horde nu een klasse-systeem, waardoor taken tijdens het spelen nog beter kunnen worden verdeeld dan voorheen. Soldaten kunnen de vele vijanden makkelijk afslachten, terwijl engineers goedkopers barricades en andere hulpmiddelen kunnen bouwen en repareren. Hierdoor kun je als team beter samenwerken en worden rollen zo efficient mogelijk ingevuld.

Gears of War 4 Review

Print je eigen wapens uit

Een andere toevoeging aan de Horde modus is de zogenoemde Fabricator. Dit apparaat is een soort 3D-printer waar je tijdens het spelen allerlei voorwerpen in elkaar kunt knutselen. Denk hierbij aan wapens, maar ook aan hulpmiddelen zoals turrets en barricades. Tevens kunnen deze ‘fortifications’ nu ook vrij geplaatst worden op elke plek in de map, in plaats van de vooraf geselecteerde locaties die werden aangewezen in vorige delen.

Verder is de Horde modus vrijwel onveranderd, maar dat is niet erg. De modus was in deel drie al een verademing om te spelen, en de toevoegingen in Gears of War 4 komen de speelervaring alleen maar ten goede. Elke tiende golf vijanden gooit wederom een eindbaas in de ring om tegen te vechten, en fans kunnen met Horde modus in Gears of War 4 weer hun hart ophalen.

Gears of War 4 Review

Schiet elkaar lek in de multiplayer

En dan is de kers op de reeds rijkelijk gevulde taart nog niet eens aan bod gekomen: de multiplayer. Hoewel de multiplayer het minst is veranderd van het totale pakket, wordt wel meteen duidelijk dat ook dit facet van de game goed is ontwikkeld. Zo zijn de bestaande modi terug van weggeweest, en kun je tevens aan de slag met drie nieuwe modi: Dodgeball, Arm’s race en Escalation.

De eerstgenoemde laat een gestorven teamlid spawnen op het moment dat een tegenstander vermoord wordt, terwijl Arm’s Race elk team een vast wapen heeft dat wisselt na een x aantal kills. Escalation laat je ten slotte strijden over drie punten op de kaart, waarmee punten te verdienen zijn. Weet je alle drie de punten voor zes seconden onder controle te houden, dan win je de ronde onmiddellijk.

Stuk voor stuk zijn de modi ontzettend leuk om te spelen en dus een welkome toevoeging aan de reeds bestaande lijst met activiteiten. Daarbij telt het feit dat de multiplayer in 60 frames per seconde te spelen is ook mee (de campagne en Horde modus draaien op 30 frames per seconde). De actie voelt hierdoor vloeiender aan, waardoor je beter op je tegenstander kunt reageren.

Gears of War 4 Review

Gears of War 4 Review - Een waardig nieuw deel binnen de serie

Gears of War 4 voelt met al die content erg compleet aan, en je zult je dan ook niet snel gaan vervelen. Ontwikkelaar The Coalition laat met de game goed zien wat voor visie zij heeft voor de franchise. De nadruk ligt enorm op herspeelbaarheid en samen kunnen spelen. Dat vind je terug in de uitgebreide multiplayer en de Horde modus, maar ook in het feit dat de game in zijn geheel in co-op speelbaar is. De campagne is helaas wel wat aan de korte kant, en kan soms wat eentonig aanvoelen. Maar het interessante verhaal en de overvloed aan actie maken een hoop goed.

De terugkomst van die eerdergenoemde Horde modus maakt veel fans blij, en de veranderingen die zijn geïmplementeerd in de game zullen zeker in goede aarde vallen. De opzet blijft hetzelfde, maar de nieuwe klassen en de extra vrijheid geven Horde net die verandering die het geheel fris laat aanvoelen. Dit samen met de vertrouwde multiplayer waarin je als vanouds je tegenstander het leven zuur kunt maken, maakt Gears of War 4 een waardig deel binnen de franchise.