Foto: Sony Pictures Entertainment

Roman J. Israel, Esq. draait om de gelijknamige advocaat, gespeeld door Washington. Hij is een idealistische advocaat die het rechtssysteem drastisch wil veranderen. Iets wat nogal lastig is als je alleen maar achter de schermen werkt, wat het geval is bij Roman. Zijn collega William Jackson staat dagelijks op de rechtsvloer, vecht zaken aan en spreekt met klanten; Roman is de denktank op de achtergrond en bereidt alles voor.

Roman J. Israel Esq. Review

Van alles naar niks

En die rol bevalt Roman prima, maar dat verandert ingrijpend als Jackson een hartaanval krijgt en in een coma belandt. Roman moet ineens in de rechtszaal verschijnen en zijn klanten verdedigen, maar hij merkt dat niet iedereen zijn manier van denken en communiceren hanteert. Het zorgt voor enkele hachelijke situaties, maar de advocaat komt ermee weg.

Op zijn werkplek hoort hij alleen dat de zaken niet erg goed gingen en dat het gehele advocatenkantoor wordt overgedragen aan George Pierce (Colin Farrell), een ambitieuze en ‘hongerige’ advocaat, die zich vooral bezighoudt met zoveel mogelijk klanten en geld binnen te halen.

Pierce ziet iets in Roman en biedt hem een baan aan, maar Roman weigert pertinent. Het kantoor van Pierce is alles waar Roman zich tegen heeft verzet in zijn gehele loopbaan: niet het snelle geld kiezen wat de meeste advocaten doen, maar strijden voor gerechtigheid en de ‘kleine man’ helpen.

Roman J. Israel Esq. Review

Poging tot idealisme

Dit idealistische karakter van Roman is eigenlijk de centrale rode lijn in de film. Roman leeft makkelijk en verdient weinig geld en kan, achter de schermen bij Jackson, werken aan zijn manuscript waarbij het Amerikaanse gerechtssysteem flink op de schop gaat. Volgens Roman is het tijd voor een nieuwe revolutie in Amerika, waarbij iedereen de straat opgaat en strijdt voor zijn vrijheden.

Deze boodschap, plus de hele racismediscussie die gaande is in Amerika, zijn constant aanwezig in de film. Het is dan alleen jammer dat die boodschap na de helft van film plat op zijn gat valt. Roman is idealistisch van nature, maar vanwege geldnood gaat hij toch bij Pierce werken en verraadt hij al een groot gedeelte van zijn principes. Voeg daar ook nog een vette beloning aan toe hij zichzelf toe-eigent en Roman lijkt Roman niet meer.

Helemaal niet als hij met al zijn geld ineens een heel weekend van de radar verdwijnt en modieuze maatpakken aanschaft, een luxe appartement en dineert bij duurste restaurants. Onder het motto van: je moet jezelf ook eens verwennen. Maar de idealistische boodschap die Roman in het uur daarvoor uitdraagt wordt daardoor niet erg geloofwaardig.

Roman J. Israel Esq. Review

Nietszeggend

En dat is jammer, helemaal gezien het geloofwaardige werk wat regisseur Dan Gilroy al afleverde. Zijn voorgaande film, Nightcrawler, liet op magnifieke manier namelijk de relatie tussen journalistiek en de groeiende vraag van consumenten zien en hoe die verandert. Zo’n visie, van hoe het gerechtssysteem nu niet werkt en hoe het er eigenlijk uit zou moeten zien, zit wel in de film, maar wordt niet goed uitgewerkt.

Dat zie je vooral terug in de personages rondom Roman. Pierce is op het eerste gezicht een geldwolf die vooral trots is op het feit hoeveel zaken hij heeft gewonnen, maar blijkt aan het einde van de film toch idealistischer te zijn dan je denkt. En eigenlijk komt dat uit het niets. Ook bij de jonge activiste Maya (Carmen Ejogo) komt dit voor.

Zij respecteert Roman enorm voor zijn gedane werk, maar leeft uiteindelijk ook in een bubbel van luxe en weelde. En ze weet dat als een activiste iets wil bereiken ze dit moet opgeven, maar daar is ze té bang voor. En dat is jammer, want Washington is fantastisch en zet een zeer overtuigende en niet-sociale Roman op het scherm die moeite heeft met personen en liever in een hoek zit met tientallen juridische boeken.

Vele extra’s

Die fenomenale Washington is ook nog volop aanwezig in de vele extra’s op de Blu-ray. Zo zijn er meerdere verwijderde scènes te vinden, hoe de film eigenlijk tot stand kwam en ook twee interviews met hoofdrolspelers Washington en Farrell over hoe zij die personages worden en hun beweegredenen.

Roman J. Israel Esq. Review

Roman J. Israel Esq. Review – Matige advocatenfilm

Maar zelfs met die vele extra’s is Roman J. Israel, Esq. een matige film die vooral qua boodschap teleurstelt. Dit zou niet erg hoeven te zijn, maar het haalt je direct uit de film waardoor de film van Gilroy niet erg geloofwaardig meer is. Helemaal het einde, maar daar verklappen we niks over. Alles bij elkaar is dat ontzettend jammer, helemaal met Washington als sterspeler die schittert als stotterende en nerveus lachende Roman.