American Animals draait om de studievrienden Spencer (Barry Keoghan) en Warren (Evan Peters) die op het idee komen om een aantal zeldzame kunstboeken te stelen van de universiteit van Transylvania in Kentucky. Tussen de boeken en de vrienden staat slechts één fragiel oud dametje, dus het plannen van een kunstoverval moet zo gebeurd zijn toch?

Beraamtijd

Natuurlijk is het niet zo simpel, want kijkers van bijvoorbeeld Oceans Eleven en Logan Lucky weten dat er veel bij komt kijken als je een gewiekste overval wilt uitvoeren; iets waar Spencer en Warren ook snel achter komen. Want wie staat er eigenlijk op de uitkijk, wat zijn de uitgangen van het pand en wie bestuurt de vluchtauto? Al snel hebben de studiegenoten dan ook door dat de overval met zijn tweeën niet te doen is.

Daarom wordt de hulp ingeroepen van Eric (Jared Abrahamson) en Chas (Blake Jenner) om de overval succesvol uit te voeren. Vermommingen worden geregeld, de snelste vluchtroute wordt om de haverklap herhaald en andere attributen worden geregeld om de boeken te stelen en natuurlijk ook te verkopen.

American Animals Review

Wisseling van de wacht

Tot zover klinkt American Animals als een normale heist­-film, maar regisseur Bart Layton pakt het toch anders aan. Het plannen van de overval en de hoofdpersonen worden goed in beeld gebracht, maar ook de daadwerkelijke daders komen aan het woord. Want alles wat je ziet in American Animals is, met soms een kleine, fictieve wijziging, waargebeurd.

Zo zien we niet alleen de acteurs die Spencer, Warren, Eric en Chas vertolken, maar ook de echte personen die vertellen hoe zij op het lumineuze idee kwamen om een overval te plegen en de zeldzame boeken zo snel mogelijk te verkopen. Op die momenten merk je dat Layton ook gespecialiseerd is in documentaires, want American Animals wordt al snel een mengeling van filmgenres.

Dat heeft weer zijn effect op de film. Want hoe iedereen het verhaal herinnert verschilt natuurlijk. Zo zijn er twee scènes fenomenaal met elkaar verweven waarin Spencer en Warren uitleggen hoe zij de overval bedachten. Volgens Spencer was het in een auto, terwijl Warren er heilig van overtuigd is dat het op een feestje was. Zulke scènes voegen iets mysterieus en magisch toe aan American Animals.

American Animals Review

Onheilspellend

Dat mysterieuze en magische wordt ook vooral versterkt door de onheilspellende soundtrack van Anne Nikitin. Constant wordt je eraan herinnerd dat de daadwerkelijke kunstoverval eraan gaat komen, maar door de muziek voel en hoor je gewoon dat het niet goed gaat aflopen. Vooral de eerste keer dat de vier studievrienden de bibliotheek betreden waar de zeldzame boeken zich bevinden en langzaam richting het gebouw dwalen, zorgen de muzikale noten van Nikitin voor een kippenvelopwekkend gevoel.

Natuurlijk is dat niet alleen wat door de soundtrack komt, maar ook door het acteerwerk. Het spel wat de vier hoofdacteurs neerzetten is fenomenaal en je ervaart vooral de angst als zij daadwerkelijk hun plan inzetten om een kunstoverval te plegen. Want het plannen en voorbereiden van een overval is één ding, maar het daadwerkelijk uitvoeren is toch wel iets anders.

American Animals Review

Thema’s vallen plat

En dat is ook tegelijkertijd één van de rode lijnen in American Animals. Want de vier hoofdpersonen zijn gedreven, jonge mannen die eigenlijk op zoek zijn naar het interessante element in hun leven. De passie en het idealisme hebben ze wel, nu komt het alleen neer op de uitvoering. De kunstoverval zou daar uiteindelijk het slotstuk van moeten zijn.

Maar toch komt het idealisme niet helemaal goed uit de verf. Want passievolle idealen als wat het leven nu te bieden heeft en waarom je braaf iemands woord moet volgen om succesvol te worden, passeren de revue vaak, maar raken ondergesneeuwd door de daadwerkelijke reden van de kunstoverval: geld. En dan kom je toch weer terecht bij iets waar films als The Wolf of Wall Street of Wall Street het constant over hadden: het draait allemaal en alleen maar om geld.

Het is bovendien jammer dat American Animals geen extra’s kent, want wat diepere interviews met de echte personen of wat zij eigenlijk hebben geleerd van hun plan en de uitvoering zou een welkome toevoeging zijn geweest voor de film.

American Animals Review

American Animals Review – Spanning en sensatie

Regisseur Layton verliest een beetje de achterliggende gedachte van de film met zijn thema’s en dat is zonde, want American Animals is een spannende en enerverende film die je soms op het puntje van je stoel weet te houden. De cast is fenomenaal en hoe vier jongens op het idee komen om zo’n heist te plannen is iets wat je eigenlijk vaker wilt zien. Helaas is het tempo van de film niet altijd erg goed en zakt het soms wat in, maar liefhebbers van de heist-films van Soderbergh worden met American Animals op hun wenken bediend.