De terugkeer van Vin Diesel als Xander Cage is niet zo makkelijk, want na de gebeurtenissen van xXx uit 2002 komt Xander Cage te overlijden. Dit gaf de ruimte om in 2005 xXx: State of the Union te maken met Ice Cube in de hoofdrol en tevens een uitleg waarom Vin Diesel ontbreekt. Alleen was deze tweede film een flop bij de kassa, waardoor Vin Diesel weer de scepter zwaait in dit nieuwe en derde deel: xXx The Return of Xander Cage.

xXx The Return of Xander Cage Review

xXx programma als introductie voor dikke actie

Het is handig om een introductie te hebben in de verhaallijn van de xXx franchise. Als je niet bekend bent met de eerdere twee films, dan is xXx The Return of Xander Cage overigens nog steeds goed te volgen. Alleen heb je op sommige momenten het gevoel dat je iets mist. Maar aangezien de dood van Cage simpelweg wordt uitgelegd als iets wat in scène is gezet om rust te krijgen, is de film niet heel lastig om te begrijpen.

Vanaf de openingsscène word je als kijker meteen meegenomen in de wereld van xXx, waarin Samuel L Jackson zijn terugkeer maakt als NSA Agent Gibbons, de leider van het xXx programma. Hij legt haarfijn uit, aan niemand minder dan Neymar Jr, dat de wereld op zoek is naar mensen met speciale kwaliteiten. Mensen die de held kunnen zijn, maar dat niet noodzakelijk nastreven.

Het xXx programma is uiteindelijk een simpel achtergrondverhaal om tot dikke actie te komen en daarin levert xXx The Return of Xander Cage zeker. Deze film is namelijk van alle markten thuis op gebied van actie, van vechtscènes tot vuurgevechten en van skiën door de jungle naar racen op het water met een motorfiets. Tot aan een hoogtepunt waarop Xander Cage uit een ontploffend vliegtuig springt, wat menig gamer doet denken aan Rico Rodriquez van Just Cause.

xXx The Return of Xander Cage Review

Kijk voor de actie, niet voor het verhaal

Het mag duidelijk zijn dat de actie in xXx The Return of Xander Cage gewoon erg lekker is. Dat valt niet te zeggen van het verhaal, want daar slaat deze film volledig de plank mis. Zo wordt in het derde deel opnieuw een beroep gedaan op Xander Cage omdat de wereld in gevaar is. Ditmaal vanwege een apparaat genaamd Pandora’s Box, dat satellieten kan laten neerstorten op aarde.

Het verhaal is de opzet van een driehoeksrelatie tussen Xander Cage (Vin Diesel) en zijn team, NSA Agent Marke (Toni Collette) die Cage om hulp vraagt, en Xiang (Donnie Yen) en zijn team die Pandora’s Box hebben gestolen. Deze driehoeksrelatie staat centraal rondom de vraag wie nu de helden en slechteriken zijn. Uiteindelijk is dat een hele dunne lijn, waarbij niet alles is wat het lijkt. In andere woorden komt het verhaal erg oppervlakkig over.

Dat is best zonde, want xXx The Return of Xander Cage weet ook juist toffe referenties te maken naar andere films en daar een beetje de grap mee uit te halen. Zo draagt Samuel L Jackson een bril die aan de linkerkant donker is, als een hommage aan Captain Fury van de Marvel films. Op een ander moment wordt de grap gemaakt dat iemand aanvallen met een boek geen zin heeft, iets wat wel werkte voor Jason Bourne.

Leuke referenties vallen weg bij clichéverhaal

Op andere momenten moet James Bond het vergelden, wanneer de indruk wordt gewekt dat Xander Cage met een half dozijn vrouwen naar bed gaat. Of wanneer hij als stoere actieheld een cranberry sapje met prikwater bestelt. Dit zijn de slimme momenten van de film, waarbij je als kijker ook het gevoel krijgt dat je de film niet zo serieus moet nemen. Zo is dit ook van toepassing op de actiescènes, die erg over the top zijn maar daardoor juist goed bij dat gevoel passen.

Het is daarom jammer dat de film zichzelf wat te serieus neemt. De film had meer kunnen spelen met bestaande clichés uit actiefilms, in plaats van zelf één groot cliché te worden. Vooral het middenstuk van de film heeft hier erg veel last van, want als kijker kom je daar moeilijk doorheen. Terwijl het begin en einde van de film wel de juiste noot weten te vinden om te kunnen boeien.

xXx The Return of Xander Cage Review

Diversiteit in cast zorgt voor diversiteit in vechtstijlen

Gelukkig is er nog de cast van xXx The Return of Xander Cage, die voor een verfrissende diversiteit zorgt. Dit is niet een film waarin Amerikanen de wereld redden in Amerika. Nee, de film speelt zich af op verschillende plekken in de wereld en de cast vertegenwoordigt de wereld iets beter. Dit zorgt ervoor dat je in de film veel verschillende accenten hoort en, nog belangrijker, verschillende vechtstijlen ziet.

Een groot compliment moet hierbij gegeven worden aan Donnie Yen, wiens actiemomenten het hoogtepunt vormen van de film. Andere acteurs als Tony Jaa en Michael Bisping met bewezen vechtkwaliteiten krijgen alleen wat minder tijd op het scherm om zichzelf te bewijzen. Dit is vast een afweging geweest van de regisseur, want met een grote cast als deze valt daar niet aan te ontkomen.

Tevens moet gezegd worden dat niet alle karakters uit deze grote cast echt goed uit de verf komen. Dit heeft te maken met slechte oneliners en typische cliché karakters, zoals Agent Claridge (Nina Dobrev) die de geeky en stoute tech support speelt, inclusief bril.

Het ergste karakter is overigens Agent Marke (Toni Collette), die continu met een stalen gezicht en dus zonder emotie haar teksten opleest. Dat is zonde, want in de grote hoeveelheid bonus features heeft Toni Colette als persoon juist een warme persoonlijkheid en de capaciteit om meer te kunnen doen.

xXx The Return of Xander Cage Review

Clichéverhaal verpest het geheel

Als je zin hebt in een simpele actiefilm, dan is xXx The Return of Xander Cage de film voor jou. Deze actie wordt op continue basis geleverd in de film door een fijne diverse cast, met als hoogtepunt Donnie Yen. Verwacht je echter ook een verhaal bij je portie actie, dan moet je deze film links laten liggen. Een groter clichéverhaal dan die van xXx The Return of Xander Cage kunnen wij ons namelijk niet herinneren.