Hoe kan de mensheid overleven, als alles drastisch fout gaat in de Melkweg? Met die gedachte in het achterhoofd is ergens tussen de gebeurtenissen uit Mass Effect 2 en 3 het Andromeda Initiative opgericht. Dit initiatief stuurt honderdduizenden kolonisten, opgebouwd uit verschillende rassen variërend van mensen tot Asari en van Salarians tot Krogans, naar een ver sterrenstelsel genaamd Andromeda. Het doel? Een nieuw thuis vinden.

Een nieuwe aarde, of toch niet?

Na een reis van meer dan 600 jaar is de bestemming eindelijk bereikt en is de Ark Hyperion, een schip met maar liefst twintigduizend zielen aan boord, aangekomen op haar bestemming. Het blijkt alleen al snel dat dit sterrenstelsel er niet zo veelbelovend uitziet als eerst werd gedacht. Het schip, waarop onder andere de familie Ryder zich bevindt, komt vast te zitten in mysterieuze materie vlak voor Habitat-7: de planeet die de nieuwe aarde zou moeten zijn.

Dit vormt het begin van jouw avontuur in Andromeda, want hoewel de planeet er niet erg uitnodigend uitziet moet deze toch verkend worden. Samen met een team trek je er als Scott of Sara Ryder op uit om erachter te komen wat er mis is gegaan op Habitat-7.

Nu wordt al snel duidelijk dat deze planeet geen nieuw thuis voor de mensheid kan vormen: een nieuwe vijandelijke aliensoort genaamd de Kett maakt hier de dienst uit en bovendien zorgen de weersomstandigheden ervoor dat de planeet compleet onbewoonbaar is. Daarom is het aan jou de taak, als Pathfinder, om een nieuw thuis voor de mensheid te zoeken, in een sterrenstelsel vol vijandelijke aliens en dode planeten.

mass effect andromeda review

Op pad met je squad

Zoals het een Mass Effect game betaamt, sta je er natuurlijk niet alleen voor. Een van de belangrijkste pijlers in de game is de interactie met andere personages en de (vaak vrij diepgaande) banden die je met deze karakters opbouwt. In Andromeda heb je zes verschillende squadleden tot je beschikking, met allen hun eigen krachten en vechtstijlen om je bij te staan in de strijd. Wederom kan je twee squadleden kiezen om mee op pad te nemen tijdens missies en het verkennen van nieuwe planeten.

De core gameplay van Andromeda is dan ook goed vergelijkbaar met die van eerdere Mass Effect games, waardoor dit nieuwe deel heel vertrouwd aan weet te voelen. Gelukkig weet Andromeda ook zeker genoeg vernieuwing te bieden, zodat je geen 'been there, done that'-gevoel krijgt. Deze vernieuwing is in ieder aspect van de game aanwezig en zorgt ervoor dat de franchise, die inmiddels al bijna tien jaar oud is, nog steeds verfrissend blijft.

Vloeiende, snelle combat

Eén ding is inmiddels al wel duidelijk: Andromeda is geen vredig sterrenstelsel. Gedurende je tijd in Andromeda kom je dan ook de nodige vijanden tegen, variërend van organische vijanden zoals het nieuwe alienras de Kett of menselijke bandieten, tot synthetische vijanden in de vorm van de Remnant.

Combat is dan ook een belangrijk element in de gameplay van Mass Effect Andromeda. De gevechten zijn vloeiender en veelzijdiger dan ooit, maar je moet ook een stuk beter nadenken. Simpelweg rondrennend à la Rambo allerlei vijanden uitschakelen doe je weinig meer; het strategisch gebruik maken van cover en vaardigheden is een aanpak die voor meer succes zal zorgen.

Dankzij je jetpack kan je vijanden van bovenaf op een dodelijke manier verrassen. Je squadleden kan je orders geven om zo vijanden tactisch aan te pakken, of je kan ze hun eigen gang laten gaan. En natuurlijk heb je een hele hoop krachten tot je beschikking, variërend van klassiekers als Throw en Overload tot nieuwe skills als Lance. De gevechten in Andromeda zijn enorm dynamisch en laten je helemaal vrij om vijanden aan te pakken op jouw manier; iets wat we nog veel vaker zullen terugzien in andere elementen in Mass Effect Andromeda.

mass effect andromeda review

Geen restricties opgelegd

Wat enorm meewerkt aan dit gevoel van vrijheid, is het feit dat er amper restricties op je worden gelegd tijdens het spelen van de game. Waar je in voorgaande Mass Effects voorafgaand aan je speldoorloop een profiel moest kiezen en hier weinig van kon afwijken, zijn nu alle opties voor je open. Alle skills uit alle profielen zijn te ontgrendelen, meteen vanaf het begin van de game.

De skills zijn zoals vertrouwd onderverdeeld in Combat, Biotic en Tech en je kan kiezen voor zowel actieve (bijvoorbeeld: Charge, Throw en Concussive Shot) als passieve skills (zoals: meer health, betere wapenhandeling en meer schade met Biotic krachten). Deze skills ontgrendel je door middel van skill points, die je verdient wanneer je in level stijgt. Gelukkig krijg je er meer dan genoeg om prima te kunnen investeren in alle skills die je aanspreken.

Wanneer je toch liever een andere insteek kiest, is er altijd de mogelijkheid om een reset van je skills uit te voeren voor een kleine prijs. Zo kun je eindeloos blijven experimenteren in Andromeda. Hetzelfde geldt voor de wapens in de game: deze zijn allemaal te gebruiken, ongeacht het profiel van je personage.

mass effect andromeda review

Geheel op je eigen manier aan de slag

Jij staat dus letterlijk en figuurlijk aan de knoppen in Mass Effect Andromeda. Dit uit zich ook in de interactie met andere personages en het gedrag van jouw personage, een ander element dat cruciaal is in de Mass Effect games.

Mass Effect Andromeda weet dit precies goed te doen, zodat je al snel totaal in de game verwikkeld zit. Je beslist helemaal zelf hoe je op bepaalde situaties reageert, waarbij zelfs simpele keuzes verregaande gevolgen kunnen hebben. Op basis van je eigen keuzes en de reacties die je geeft tijdens gesprekken, wordt jouw karakter uiteindelijk gevormd. Denk je vooral logisch na, of laat je je hart spreken?

Het bekende Paragon en Renegade systeem is afgeschaft en vervangen door een realistischer systeem. Jouw acties worden dus niet meer zo zwart-wit ingedeeld als eerder het geval was. En dat is ook maar goed, want in Andromeda sta je wederom voor een enorm scala aan keuzes: van beslissingen met weinig impact, tot grote morele vraagstukken die de potentie hebben om je 's nachts wakker te houden.

mass effect andromeda review

Enorm veel te doen in Andromeda

Mass Effect Andromeda is vele malen groter dan we gewend zijn van eerdere Mass Effect games. Je kan jezelf gemakkelijk vele tientallen uren lang verliezen in alle content die dit prachtige sterrenstelsel te bieden heeft. De content bestaat uit hoofdmissies, zijmissies, loyalty missies voor je squadleden, aanvullende taken zoals het verzamelen van objecten en natuurlijk het uitkammen van planeten.

De hoofdmissies zijn de meest belangrijke missies, maar je wordt geheel vrijgelaten om daarnaast zoveel content als jij wil te doorlopen. Sommige zijmissies zijn simpel, maar anderen strekken zich uit over meerdere planeten waarbij je met een heel scala aan personages te maken krijgt.

Maar wanneer je even geen zin hebt om missies te voltooien, kan je er gewoon voor kiezen om op een willekeurige planeet te landen. In Andromeda zul je een hele hoop zonnestelsels tegenkomen, die elk weer opgebouwd zijn uit meerdere planeten. Nu kan je helaas niet op elk van deze planeten landen, maar je kan ze wel bekijken en scannen, zoals in eerdere Mass Effect games ook het geval is. De vele planeten die je wel kan bezoeken, zijn enorm uitgebreid en bieden veel content. Ze zijn naar hartelust te verkennen en zitten veelal vol met quests en interessante plekken, uiteenlopend van kampen met bandieten tot eeuwenoude, technologisch geavanceerde puzzels.

Dit alles zorgt ervoor dat je eigenlijk Andromeda nooit weg hoeft te leggen. Ben je de ene planeet even zat, dan reis je naar een andere. Heb je het even gehad met combat, dan keer je terug naar je schip en focus je een tijdje op het opbouwen van (al dan niet romantische) banden met personages of het ontwikkelen van gear.

mass effect andromeda review

Verken er op los

Een ander centraal begrip in Mass Effect Andromeda, is het verkennen. Je bent natuurlijk in een nieuw sterrenstelsel aangekomen dat smeekt om verkend te worden! Nieuwe planeten, nieuwe flora en fauna, nieuwe alienrassen en natuurlijk nieuwe vijanden. Gelukkig krijg je hier alle mogelijkheid voor en kan je enorm veel tijd stoppen in het verkennen van Andromeda.

Om een beetje vooruit te komen op zo'n planeet, heb je natuurlijk een voertuig nodig. Dat is de Nomad, een vernieuwde versie van de bekende Mako. De Nomad is een ideaal vervoermiddel voor alle soorten terrein: er kan genoeg snelheid gemaakt worden op platte wegen, maar dankzij de zeswielaandrijving kan de Nomad ook tegen steile hellingen op rijden. Je ideale partner tijdens het verkennen dus, samen met SAM.

Op onderzoek uit

SAM is de artificiële intelligentie waarmee Ryder is uitgerust, vergelijkbaar met EDI uit voorgaande games. Eén van de functies van SAM is een scanner, die je om je arm draagt en op ieder gewenst moment kan openen. Deze scanner is enorm veelzijdig in gebruik: van dienen als hulpmiddel tijdens missies tot het ontdekken van meer informatie over nieuwe flora en fauna.

Met het gebruik van de scanner verdien je Research Points. Deze punten kun je vervolgens uitgeven bij een Research & Development terminal, waarbij je blauwdrukken voor wapens, gear en andere dingen kan ontgrendelen om deze vervolgens in elkaar te zetten wanneer je genoeg materialen hebt verzameld. Dit is een toffe toevoeging, hoewel de hoeveelheid informatie aan het begin wellicht wat overweldigend overkomt. Gelukkig raak je er gaandeweg steeds meer mee bekend en ben je binnen de kortste keren uitgerust met een toffe, eigengemaakte set van armour of wapens.

mass effect andromeda review

De strijd aan in multiplayer

Naast al deze singleplayer avonturen, kan je ook de held uithangen in de multiplayer. Het gaat hierbij om co-op multiplayer, waarin je samen met drie andere spelers de strijd aangaat tegen verschillende soorten vijanden. De multiplayer speelt zich af in verschillende rondes en per ronde moet je een objective voltooien. Deze objectives lopen uiteen van simpelweg de ronde overleven of het elimineren van speciale targets, tot het begeleiden van een persoon naar een bepaalde plek.

Je kan hiervoor kiezen uit verschillende personages, die ook ieder weer hun eigen krachten hebben. Hoe meer multiplayer je speelt, hoe meer personages en andere beloningen je verkrijgt. Een andere nieuwe toevoeging, is de Strike Teams feature. Dit zijn speciale troepen die je op missies kan sturen, waarbij je speciale beloningen en Mission Funds vrijspeelt zonder zelf te hoeven vechten.

Prachtig, maar bevat wel schoonheidsfoutjes

Helaas kunnen we echter niet zeggen dat alles aan Mass Effect Andromeda fantastisch is. Zo kampt het spel met vrij veel technische problemen. De weinig realistische gezichtsuitdrukkingen die al eerder in het nieuws verschenen zijn hier ook onderdeel van, maar denk ook aan andere bugs en glitches, zoals teamgenoten die een muur in lopen en audio die wegvalt. Daarnaast hapert de game nog vrij veel en duurt het soms even voordat alle textures geladen zijn.

Dit is jammer, want op het gebied van omgevingen is de game grafisch juist om door een ringetje te halen. De planeten zien er prachtig uit en vaak merk je de overgang van cutscene naar gameplay niet eens. Alleen de personages hadden een tikkeltje realistischer gemogen: zo is bijvoorbeeld het haar van personages niet erg gedetailleerd en komen gezichtsuitdrukkingen niet altijd overtuigend uit de verf.

Deze technische bugs, glitches en haperingen zijn stuk voor stuk vrij klein, maar allemaal bij elkaar genomen vormen ze toch wel een aardig minpunt. We hopen dan ook ten zeerste dat BioWare zo snel mogelijk met een patch komt, die de prestaties van de game wat opschroeft. Want dat is een smet op een anderzijds prachtige game.

mass effect andromeda review

Verlies jezelf in Andromeda

Gelukkig belemmeren deze technische probleempjes de gameplay weinig en al met al is Mass Effect Andromeda dan ook een fantastische game. Het voelt aan als een typische Mass Effect titel, maar biedt ook een hele hoop vernieuwing. Je krijgt als speler enorm veel vrijheid voorgeschoteld, zowel in de manier waarop je met mensen omgaat en op situaties reageert als in het combat aspect van de game.

Je zult je niet snel vervelen in Andromeda, want er is enorm veel te doen. De keuzes liggen geheel bij jou en dit zorgt voor een ultiem niveau van immersie: Andromeda grijpt je vast en laat je niet meer los. Op de zeldzame momenten waarop je de game niet aan het spelen bent, ben je er wel in je gedachten mee bezig.

Mass Effect Andromeda is vanaf 23 maart verkrijgbaar voor Xbox One, PS4 en PC. Op Xbox One en PC is de game nu al te spelen in een tien uur lange trial op EA Access en Origin Access.