Vorig jaar werd Michael Jordan centraal gesteld in de jaarlijkse NBA-game van 2K Sports. Meteen werden we in een legendarische kampioenswedstrijd van jaren geleden gesmeten, en zonder enig benul van hoe en wat moesten we onze weg vinden in het basketbalveld. Dit jaar is het compleet anders aangepakt. Echter hebben wij geen enkele glimlach op ons gezicht gehad in het eerste half uur dat we bezig waren met een 2K account aanmaken om online te kunnen spelen en de verplichte eigen speler te maken. NBA 2K12 begint dus met een behoorlijke valse start.

Maar als de scheidsrechter dan eindelijk de basketbal in de lucht gooit voor het begin van de wedstrijd gaat het kwalitatief pijlsnel omhoog. Net als vorig jaar wordt de sfeer weer leuk opgebouwd met cinematische scènes van spelers die het stadion betreden, met hier en daar een shot van de kleedkamer en het virtuele publiek dat zich warm maakt voor de aankomende wedstrijd.

Detail valt meteen op
Alles ziet er haarscherp uit. De spelers uit de NBA zijn allemaal weer in detail afgebeeld in de game. Nieuwe haarstijlen zien we terug en Kobe Bryant lijkt gelukkig niet zo veel meer op een alien als vorig jaar. Het publiek vertoont goede, verschillende animaties, maar het is overduidelijk dat ze allemaal recht vooruit kijken, waardoor er soms naar compleet de verkeerde helft van het veld gekeken wordt. Erg leuk detail is dat alle spelers op de bank reageren op een bal die uit het veld naar de wisselspelerbank stuitert.

Het leeft dus allemaal om het veld heen, maar uiteindelijk gaat het om wat er op het veld zelf gebeurt, en ook dat zit helemaal goed. Vorig jaar hadden we als kritiekpunt dat het spel je absoluut in het diepe gooit en je als nieuweling eerst de handleiding zou moeten lezen voordat je de bal door de basket kan laten vliegen. Nu is er een net iets duidelijkere HUD, waardoor je beter kan zien wanneer je de beste kans hebt om een tweetal puntjes te pakken. Ook voelt de techniek waarmee je schiet net een tikkeltje natuurlijker aan. Dit is net als in voorgaande delen door de linkerjoystick naar beneden te bewegen en los te laten zodra ook de speler de bal weer los laat.

Makkelijker? Of gewoon gewoon een stuk speelbaarder?
De A.I. in de game lijkt wat meer getemd te zijn dan in het vorige deel. Zo is het een stuk makkelijker geworden om schoten te keren met een mooi blok, maar lijkt het ook alsof de combinaties minder soepel lopen bij de tegenstander. Dit komt natuurlijk in ons voordeel, want zodra je de juiste combinaties eenmaal doorhebt om een ingestudeerd spelmodel uit te voeren, kun je zelf wel prachtige alley-hoops maken, die vorig jaar slechts voor de computer weggelegd leken te zijn.

Het spelletje voelt dus meer speelbaar dan in voorgaande delen. Met een beetje oefening is de game prima geschikt om tegen vrienden te spelen, maar kijk echt even uit voordat je online de uitdaging aangaat. Er lijkt geen geweldige balans te zitten in de manier waarop je online tegenstander wordt uitgezocht, waardoor de kans groot is dat jij als beginner tegen een tegenstander uitkomt die vele malen sterker is. Daarnaast mag een game als deze absoluut geen lag vertonen en bij het wegtikken aan het begin van de wedstrijd hadden wij helaas meteen al te maken met lag.

Hardcore gamen in 1980
Als je niet zo’n fan bent van online spelen kun je ook bezig gaan met de klassieke teams uit de NBA. Hierbij kun je natuurlijk denken aan de Boston Celtics met Larry Bird, de Chicago Bulls met Michael Jordan, maar ook andere helden als Wilt Chamberlain en Kareem Abdul-Jabbar zitten in deze game met hun beste teams. Deze teams kun je helaas niet online gebruiken.

Als je ervoor kiest om met oude NBA-teams te spelen, speelt het spelletje zich op een hele andere manier af. Over elke wedstrijd wordt een sepia-toon overheen gelegd. Hierdoor voelt het een stuk meer alsof je ook echt een basketbalwedstrijd uit de jaren tachtig aan het spelen bent. Basketbal draait dan alleen om het spelen van de bal, en niet om de Gatorade Time-outs en de Hewlett Packard Halftime Report. Al blijven de ietwat commerciële teksten van de commentators in alle gamemodi wel de beste die wij ooit in een sporttitel hebben gezien.

NBA 2K12 is ongetwijfeld de meest realistische basketbalsim die ooit gemaakt is. Dat zie je in details zoals de manier dat de schaduw van de bal over het speelveld valt, maar ook in de resultaten van het NBA seizoen ’10-’11. Kijk maar eens naar de Dallas Mavericks. Dit team werd redelijk onverwacht de NBA-kampioen van het afgelopen seizoen, en staat in deze game op een 5e plaats wat het beste team betreft op alle gemiddeldes. Wel zijn de Mavericks ineens het beste aanvallende team uit de game geworden.

Natuurlijk ook je eigen speler maken
Omdat een sportgame zonder modus waarin je je eigen speler vanaf de eerste training naar de top van de competitie kunt brengen geen volledige sportgame is, zul je deze feature ook in NBA 2K12 vinden. Hierbij zien we interessante elementen zoals interview vragen van geïnteresseerde teams tijdens de NBA Draft, maar ook speciale outfits en schoenen waarmee je je speler de beste uit de gehele league kunt maken. Maar misschien wel de leukste toevoeging is dat je zelf de vragen bij een persconferentie na afloop van een game kunt beantwoorden. Als je je nu afvraagt wat daar het nut van is, dan zal je verrassend opkijken als je hoort dat het correct beantwoorden van de vragen je team een hechtere samenstelling geeft, en dus beter laat presteren binnen de vier kwartieren die een basketbalwedstrijd telt.

Beter dan ooit tevoren
Van de graphics die je meteen ziet, naar de online modus waarin je jezelf kunt bewijzen als beste speler tot het offline domineren van het speelveld met je zelf gecreëerde speler, NBA 2K12 is helemaal af. De game dekt alles, en doet dat op een uitstekende manier. Basketbal verandert niet zoveel in de loop van de jaren, maar als het elk jaar weer een stukje beter is, dan is het helemaal perfect. NBA 2K12 verdient hetzelfde cijfer als zijn voorganger. Niet omdat het precies dezelfde game is, maar omdat we precies die vernieuwingen voorgeschoteld krijgen die we van een jaar ontwikkeling in de game-industrie zouden mogen verwachten.