MX vs. ATV Alive bouwt voort op een techniek die in Reflex werd geïntroduceerd, namelijk de Rider Reflex. Dit besturingselement houdt in dat je de game niet met slechts één, maar twee sticks bestuurt. De linker stick vervult de normale functie van stuur, terwijl je met de rechter stick het lichaam van de bestuurder kunt beïnvloeden. Dat geeft je bijvoorbeeld de mogelijkheid net iets scherper door bochten te scheuren of perfect op twee wielen te landen. Het voegt op die manier een welkome extra laag toe aan de gameplay. Tel daarbij het tactisch gebruik van het gaspedaal, de rem en de koppeling en je hebt en verrassend diepe en realistische racegame die heerlijk aanvoelt.

Meteen de diepte in
In die diepte schuilt echter wel een gevaar; een steile leercurve. Als je nog nooit een MX vs. ATV hebt gespeeld, kan het erg lastig zijn alle technieken en mogelijkheden onder de knie te krijgen. Je zult weliswaar al snel de basis doorhebben, maar het is juist het gevorderde rijden waar enorm veel plezier uit te halen valt. Het is dan ook ontzettend jammer dat het spel geen tutorial kent. Je wordt meteen de diepte in gegooid, zonder te weten hoe je de koppeling kunt gebruiken om snel weg te komen bij de start of je snelheid te behouden in bochten. Je zult helaas met veel vallen en opstaan moeten experimenteren en dat is jammer, omdat het echte plezier hierdoor pas na meerdere uren begint.

Een tutorial is echter niet het enige dat er mist, want MX vs. ATV Alive heeft een groot gebrek aan modi. Waar Reflex nog overvloeide met allerlei race- en stuntmogelijkheden, is deze uitvoering slechts twee modi rijk: races en Free Ride. Die laatste modus laat je – net als in de vorige delen – los in een gebied waar je vrij bent om te doen wat je wilt en hoewel dat voor enige afwisseling zorgt, kan het de honger naar variatie niet geheel stillen. Het was overigens een bewuste keuze van THQ om de game enigszins content-arm te maken, getuige de vriendelijke adviesprijs van veertig euro. De achterkant van de hoes maakt dit nieuwe marktplan duidelijker: customise your experience at the online store with downloadbable content. Het idee is dus dat je het spel zelf compleet maakt. Geen verstandige keuze, want niet alleen is er op het moment bar weinig interessants in de winkel te ontdekken, het levert ook nog eens een game op zijn potentie niet waarmaakt.

Een vleugje RPG
Een geslaagdere keuze komt in de vorm van een RPG-achtig systeem. Voor vrijwel alles wat je doet, krijg je ervaringspunten voor zowel jezelf als je voertuig en dat zorgt ervoor dat elke race de moeite waard is. Met de verdiende punten kun je levelen en naarmate je in level stijgt, speel je meer customisation-opties vrij. Na een tijdje kun je daardoor in veel detail je eigen personage en voertuig aankleden. Bovendien is het een erg motiverend systeem, aangezien je voor elke race beloond wordt. Fijn is daarbij dat je zelfs in de geslaagde multiplayer punten verdient.

Het levelsysteem heeft echter wel één groot nadeel: je moet de races ontgrendelen. Op de levels 10 en 25 zul je vijf respectievelijk zeven nieuwe banen vrijspelen en voordat je die levels bereikt, zul je aardig wat uren in de game moeten steken. Het potentievolle systeem dwingt je dus dezelfde tracks keer op keer te doorlopen om op die manier punten bij elkaar te harken. Normaliter was dit geen probleem geweest, maar gezien de eerder aangehaalde content-armoede resulteert het vooral in het begin in een grind-festijn. Dat zorgt af en toe voor verveling, want van een overvloed aan banen is niet te spreken.

Lekker scheuren op uitdagende banen
Gelukkig zijn de aanwezige banen wel van hoog niveau. Vrijwel elke track heeft zijn eigen manier van rijden en om een baan echt goed te beheersen, zul je flink je best moeten doen. Vaak is het magische woord ‘snelheid’ en als je eenmaal het juiste ritme te pakken hebt, voelt het gewoonweg heerlijk om door de modder te scheuren. Het bijzondere aan een game als deze is namelijk dat je erg duidelijk kunt merken wanneer het goed gaat. Het is na een sprong bijvoorbeeld zaak om op een neerwaartse helling te landen; op die manier behoud je de meeste snelheid. Doe je het goed, dan zul je dat merken. Verpruts je het echter, dan voelt het ook daadwerkelijk alsof je uit het ritme rijdt. Elke baan heeft zo zijn eigen ritme en dat maakt iedere nieuwe race een aangename uitdaging.

Mocht dat niet genoeg uitdaging zijn, dan zijn er nog de tegenstanders. De subtitel Alive is namelijk niet voor niets gekozen; het gaat er tijdens de races levendig aan toe. Het omver beuken van opponenten is in dit deel tot een volwaardige tactiek verheven en dat zorgt ervoor dat de meeste wedstrijden enorm spannend zijn. Vooral wanneer er in een grote groep wordt gereden (zoals dat tijdens de start het geval is), is alles toegestaan. De Rider Reflex helpt je tijdens die duwpartijen door je een herstelkans te geven wanneer je van je motor dreigt te vallen. Een handige toevoeging, want het reduceert onnodige frustratie en verandert het agressief rijden in een geniepige, doch erg handige tactiek.

Een dergelijke rijstijl komt ook van pas tijdens de multiplayer. Die is er zowel in een offline als online variant en beide werken prima. Er is over het algemeen weinig sprake van lag en met gelijkwaardige coureurs zijn de potjes vaak spannend. Het kan nog wel eens lastig zijn tegenstanders te vinden, maar dat mag de pret niet drukken. Iets lastiger is dat het levelsysteem tevens beperkend werkt in de multiplayer, waardoor je niet meteen over alle moeilijkheidsgraden en banen beschikt. Dat is vooral voor de gevorderde spelers jammer, aangezien zij enigszins beteugeld worden. Desondanks is de multiplayer een prima toevoeging voor de echte motorcrossfanaat.

Een game die zijn potentie niet waarmaakt
MX vs. ATV Alive is een meer dan aardige motorcrossgame die helaas zijn eigen potentie niet waarmaakt. Het rijden door middel van de Rider Reflex werkt heerlijk en biedt de nodige diepgang, maar kan door de steile leercurve en vooral het gebrek aan een tutorial wel wat ingewikkeld zijn. Het levelen is een welkome toevoeging en tegelijkertijd een goede motivatie, maar kan door het gebrek aan content af en toe resulteren in verveling. Gelukkig zijn de banen wel van hoog niveau en voegt het agressief rijden de nodige spanning toe. Daarmee is MX vs. ATV Alive een goede game geworden, die zichzelf onterecht tekort doet.