Het internet staat boordevol tower defense games. Kastelen en basissen verdedigen tegen een gigantisch groot leger; het concept blijft populair. Zo populair zelfs dat het opdook in Assassin's Creed Revelations. Dit spel toonde dat ook grote topgames het genre kunnen opnemen. Maar dat neemt uiteraard niet weg dat tower defense een van de favoriete genres is van indie ontwikkelaars. Ditmaal probeert ontwikkelaar Positech Games een eigen draai te geven aan het genre met Gratuitous Tank Battles.

Een oorlog zonder einde
Stel je voor dat de Eerste Wereldoorlog niet gedaan was in 1918, maar nog steeds gestreden werd. Dat is het verhaal achter Gratuitous Tank Battles. De Eerste Wereldoorlog duurt al meer dan 200 jaar en de technologie is in tussentijd sterk verbeterd. Er staan nog maar weinig huizen recht en er worden ook speciale eenheden als vechtrobots ingezet. Het verhaal is niet erg groot en wordt enkel verteld wanneer je aan een missie begint. Het loont wel de moeite om te luisteren naar het verhaal, aangezien deze vol typische Britse humor zit.

Op het eerste zicht lijkt Gratuitous Tank Battles een normale tower defense game te zijn. Toch weet de game zich op verschillende punten te onderscheiden van de rest. Zo zijn er genoeg eenheden beschikbaar. Er zijn tal van tanks, turrets, robots en ook menselijke eenheden die je kunt inzetten om te verdedigen of aan te vallen. Bovendien zien ze er allemaal zeer goed uit. Alle troepen lijken echt uit de tijd van de Eerste Wereldoorlog te komen. De robots zien er dus erg primitief, maar stoer uit.

Pittige game
Deze robots kun je laten vechten op een map naar keuze. In het begin zijn er slechts enkele terreinen beschikbaar en door potjes te winnen speel je nieuwe mappen vrij. Elke map kent een andere opdracht en zo kun je zowel aan de verdedigende of de aanvallende zijde staan. Maar wat je ook doet, het spel is pittig.

Wanneer je een gevecht wint, kun je een upgrade kiezen voor een van je eenheden. Hoe vaker je wint, hoe sterker je wordt. Maar ook de mappen worden steeds uitdagender. Je kunt dus proberen om de eerste map erg vaak te spelen om alle upgrades te krijgen, maar doordat de tegenstander zich zo goed aanpast aan je level in de latere missies, blijft het geheel moeilijk. De balans zit dus helemaal goed.

Strategische mogelijkheden
En ook de strategische mogelijkheden zijn goed uitgedacht. Wanneer je aan het verdedigen bent, kun je niet zomaar op elke plek aan de kant van de weg troepen zetten ter verdediging. Er zijn slechts een beperkt aantal plaatsen waarop je kunt bouwen en dus moet je steeds rekening houden met het soort eenheden dat op je afkomen. Elke eenheid heeft sterkte- en zwaktepunten en daar moet je op inspelen. Kanonnen die veel schade toedienen, hebben meer tijd nodig om te herladen, dat soort dingen.

Dit is nog vrij normaal voor een tower defense game, maar ook bij de aanvallende zijde moet je goede beslissingen maken. Soldaten die je op pad stuurt, zullen namelijk ook de vijandelijke torens en basissen aanvallen. Als je bijvoorbeeld een tank laat aanvallen, kun je het best wat robots vooruitsturen. De vijandelijke toren zal dan de eerst gestuurde robots aanvallen, waardoor de tank ongehinderd flink wat schade kan aanrichten op de beschermingen van de tegenstander. Het is echter wel mogelijk om een personage van doelwit te laten veranderen. Snel doorhebben wie je het best kunt aanvallen, is dus de boodschap.

Ontbrekende multiplayer
Het zou bijna schandalig zijn als een tower defense game met genoeg strategische mogelijkheden, geen multiplayer heeft. Helaas is dit het geval bij Gratuitous Tank Battles. Je enige tegenstander is dus de A.I. en die is best pittig. Maar een multiplayer modus had wonderen kunnen doen voor het aantal uren dat je in de game kunt stoppen.

In plaats daarvan zul je wat tijd kunnen besteden aan de Map Editor. Je kunt zelf mappen creëren en het is verdomd moeilijk om een goed gebalanceerde map te bedenken. Je kiest het pad dat de troepen bewandelen en ook de plaatsen waar de verdediging basissen kan opstellen. Op die manier kun je wel grote uitdagingen voor jezelf maken. Bovendien is het wel mogelijk om mappen te downloaden die andere mensen hebben gemaakt. Ten slotte kun je het uiterlijk van troepen ook aanpassen en van andere kleurtjes voorzien, waardoor het spel toch een eigen persoonlijkheid krijgt.

Niet de zoveelste tower defense game
Gratuitous Tank Battles is een pittige en vooral leuke game, die je helaas enkel in je eentje kunt spelen. Voor een tower defense game zijn er best wat mogelijkheden tijdens het selecteren van troepen, die je bovendien een uniek uiterlijk kunt geven. Na de singleplayer kun je aan de slag met de Map Editor om zelf mappen te ontwerpen. Helaas zijn deze nooit echt mooi, vanwege de zwakke graphics. Maar in de rustige zomer is Gratuitous Tank Battles zeker de moeite om eens op te pakken en flink wat strategische uurtjes mee door te komen.