Elke fan zal het sinds de aankondiging van Mass Effect 3 hebben geweten: in het derde en tevens laatste deel uit Commander Shepards trilogie vallen de duivelse Reapers, geavanceerde machines die elke vijftigduizend jaar het organische leven in de ruimte vernietigen, de Aarde aan. Het is nu aan Commander Shepard om alle rassen in het universum te verenigen en een einde te maken aan het bestaan van de Reapers.

Return of the RPG
Ontwikkelaar BioWare moet na het voltooien van Mass Effect 2 met de handen in het haar hebben gezeten. Mass Effect 2 werkte zo goed als alle minpunten uit het eerste deel weg en er was weinig dat de ontwikkelaar nog kon verbeteren. Weinig, maar zeker niet niets. Eén van de meest gehoorde kritiekpunten was het ontbreken van RPG-elementen in Mass Effect 2. Wij kunnen bezorgde fans nu vertellen dat het RPG-aspect helemaal terug is.

Wel, misschien niet helemaal. Net zoals het tweede deel is Mass Effect 3 qua gameplay nog steeds voornamelijk een shooter. De RPG-systemen uit het tweede deel zijn wél een stuk uitgebreid en er is een wapensysteem toegevoegd. Verspreid door de levels heen zal Shepard modificaties en upgrades voor zijn wapens terugvinden. Deze kunnen door middel van een Weapon Bench worden toegevoegd aan specifieke wapens.

Wanneer een modificatie of upgrade wordt toegevoegd aan een wapen, zal één onderdeel van dat wapen verbeteren. Sommige wapens zijn bijvoorbeeld erg zwaar, waardoor het langer duurt voordat Commander Shepard zijn skills kan gebruiken. Met een modificatie kan dit worden verholpen. Wanneer je als speler nóg sneller over je skills wil beschikken, kun je er ook voor kiezen om een wapen gewoon niet mee te nemen op een missie.

Het ontwikkelen van personages is ook een stuk uitgebreider dan in Mass Effect 2. Vanaf een bepaald level is het mogelijk om twee kanten uit te gaan met je skilltree, waardoor je meer opties hebt dan in het voorgaande deel. Daarnaast kan Shepard nu ook een stuk uitgebreider zijn armor aanpassen. Dit geldt in mindere mate ook voor zijn teamleden, die in Mass Effect 3 de keuze hebben uit meer outfits.

Soepele heupen
Naast het uitdiepen van de RPG-elementen, heeft ontwikkelaar BioWare de actie een stuk intenser gemaakt. Commander Shepard kan nu rollen, en gemakkelijker van dekking wisselen. Daarnaast is er ook de mogelijkheid om vijanden vanaf korte afstand met een melee aanval te bestoken. Door al deze toevoegingen en de oorlogscontext voelt Mass Effect 3 in vele gevallen aan als een sterke en actievolle shooter.

Dat gevoel wordt nog meer versterkt door de grote slagvelden. De lineaire levels uit het tweede deel zijn grotendeels verdwenen en maken plaats voor meer open levels waar vijanden je van alle kanten zullen bestoken. Dit geeft de speler meer vrijheid om een tactiek uit te dokteren en de vijand te flanken. Spijtig genoeg weet de artificiële intelligentie (AI) van de vijand hier vaak niet goed mee om te gaan, waardoor je gekke situaties krijgt.

Wij speelden de game op de normale moeilijkheidsgraad, maar kwamen vaak in gevechtssituaties terecht waar de vijand geen raad wist met onze manier van spelen. (Rook-)granaten keren terug en de vijand zal zich vaak achter een rookgordijn verstoppen. Wanneer je als speler achter het rookgordijn verschijnt, zal de vijand in vele gevallen stomverbaasd zijn en het vuur niet openen. Echt storend wordt dit nooit, maar het had beter gemoeten.

Snel tempo
Het verhaal in Mass Effect 3 wordt in een sneller tempo verteld dan in alle voorgaande games van de reeks. Vanaf het begin zit het tempo er stevig in en pas na enkele uren zal je de mogelijkheid hebben om zijmissies uit te voeren. Deze kunnen soms onduidelijk zijn in hun opzet, maar in de meeste gevallen begeleidt de game je erg goed door de locatie van de zijmissie op de Galaxy Map te tonen.

Belangrijk is ook dat bijna alle zijmissies zich tot de context van oorlog verhouden. Elke missie of zijmissie die je uitvoert, helpt Commander Shepard om een groter leger bij elkaar te krijgen. Dit maakt deel uit van het Galaxy at War-systeem: door missies en zijmissies te voltooien en bepaalde keuzes te maken, verzamel je steeds meer War Assets. Hoe meer War Assets je hebt, hoe groter de kans op overwinning is tegen de de Reapers.

Minder dialoogopties
Kenmerkend voor de Mass Effect-franchise is natuurlijk dat je als speler zelf keuzes mag maken die het verhaal beïnvloeden. Vanzelfsprekend keren deze keuzes terug in Mass Effect 3. In de context van een grote oorlog en omdat het tempo veel hoger ligt dan in voorgaande games, zal je in Mass Effect 3 echter veel minder keuzes moeten maken. Shepard zal in veel gevallen zelf het woord nemen en enkel de meest belangrijke beslissingen aan de speler overlaten.

Als gevolg hiervan zijn de beslissingen die je als speler moet maken veel belangrijker en hebben ze ook veel meer impact. Voor spelers van de eerste twee delen kan dit soms frustrerend zijn, omdat je in de voorgaande Mass Effect-games ook kleinere keuzes mocht maken. Ondanks dat die kleinere keuzes niet altijd het verhaal voortstuwden, zorgden ze er wel voor dat het Mass Effect-universum uitgediept werd voor de speler.

In bijna alle gevallen zal je maar twee of drie dialoogopties hebben; te weinig naar onze smaak. Wij begrijpen dat er in de context van een oorlog haast is en dat er voornamelijk belangrijke keuzes moeten worden gemaakt, maar geef de speler dan tenminste evenveel opties als in voorgaande games. Uitzondering op de beperkte dialoogopties is de Investigate-optie, waar je vanouds wel weer drie of meer keuzes mag maken.

Voor alles is er een eerste keer
Voor de eerste keer in de Mass Effect-reeks, bevat Mass Effect 3 ook een multiplayermodus. In de multiplayer van de game moet je het met drie andere spelers opnemen tegen elf golven van computergestuurde vijanden. Niets nieuws onder de zon natuurlijk, omdat we zo'n modus ook al gespeeld hebben in Gears of War, Left 4 Dead en zelfs Call of Duty. Wél nieuw is de manier waarop de multiplayer geïntegreerd is in de verhaallijn.

De multiplayer draagt namelijk bij aan het Galaxy at War-systeem, waarmee je Commander Shepards kansen op overwinning tegen de Reapers vergroot. Als Commander Shepard kun je natuurlijk niet overal zijn en laat je een deel van het werk ook aan anderen over. Je hoeft de multiplayer niet te spelen om het beste einde te verkrijgen in de singleplayer, maar wanneer je niet graag minder belangrijke zijmissies speelt is de multiplayer een goed alternatief.

De multiplayer is namelijk erg leuk. Ondanks dat echte vernieuwing ontbreekt, past deze multiplayer goed bij de oorlogscontext van Mass Effect 3. Je wegtrekken van populaire online shooters zoals Call of Duty, Battlefield of Gears of War zal Mass Effect 3 niet doen, maar de multiplayer biedt wat variatie als je even een pauze wil nemen van de verhaallijn. Niet dat de verhaallijn gaat vervelen of geen variatie bevat, maar meer opties hebben is altijd leuk.

Cinematische presentatie
De audiovisuele presentatie in Mass Effect 3 is zo goed als perfect. De soundtrack is fantastisch en weet op momenten de juiste emotionele snaar te raken. Op grafisch vlak vallen vooral de verzorgde personages en hun gezichten op. En ondanks dat je geen L.A. Noire-achtige gezichtsuitdrukkingen moet verwachten, heeft Mass Effect 3 zo zijn eigen unieke stijltje om bepaalde emoties en uitdrukkingen over te brengen.

Het helpt natuurlijk ook dat er een sterke cast achter alle personages zit. Namen als Martin Sheen en Freddie Prinze Jr. zullen iedereen wel bekend in de oren klinken, maar ook de rest van de voicecast weet een indrukwekkende presentatie neer te zetten. Ook de pure variatie en inhoud aan stemmen is overweldigend: zelden of nooit zal je twee verschillende personages met dezelfde stem horen. Pure klasse.

Het is daarom dan ook spijtig dat er af en toe een bug in de visuele presentatie kruipt. Wij gingen voor deze recensie aan de slag met de pc-versie en kregen soms te maken met teamleden die verdwijnen, lip syncing die niet in orde is en andere kleine visuele bugs. Desondanks komt dit niet frequent voor in het immense avontuur, waar je, afhankelijk van je snelheid minimaal vijftien, maar waarschijnlijk wel tot veertig uur mee bezig zult zijn. Storend werden deze probleempjes nooit.

Beste uit de reeks
Mass Effect 3 is meer dan de som van zijn delen. Ja, de game heeft zijn foutjes.Die wegen echter niet op tegen het prachtige en meeslepende verhaal dat je met de game in huis haalt. Het einde van de game zal bij sommigen de wenkbrauwen doen fronsen, maar wij kunnen met zekerheid stellen dat Mass Effect 3 de beste game uit de trilogie is. Halen die handel. Dit is dé beste game die 2012 tot nu toe heeft gekend!