De meest strategiegames spelen zich af op Europees grondgebied. Dit vanwege de gewelddadige geschiedenis van bijna elk Europees land. Maar ook in Japan heersten vroeger brutale oorlogen tussen de verschillende clans. Eerder dit jaar konden we al aan de slag met de Japanse clans in Total War: Shogun 2 en nu komt ook Paradox Interactive, uitgever van heel wat strategiegames, met een strategiegame die zich afspeelt in Japan. In Sengoku moet je het hele eiland veroveren, maar de focus ligt hier niet op grootschalige gevechten, maar op het strategisch onderhandelen met andere clans.

De weg naar de overwinning
Het spel begint wanneer je een plekje op de map kiest. Vervolgens krijg je de controle over de aanwezige clan. Hierna moet je verdragen smeden met andere clans en proberen om vijftig procent van Japan in handen te krijgen. Gewonnen? Nee hoor, want je moet het hele gebied drie jaar lang bezetten terwijl alle andere clans zich tegen je keren met al hun macht. Het is pas hierna dat je de overwinning behaald. En dat is iets dat niet mogelijk is in je eentje. Er zullen aartsmoeilijke keuzes gemaakt moeten worden betreffende het aannemen van ministers, het kiezen van de perfecte bruid voor je zonen en het onderhandelen met andere leiders.

Liefde en oorlog
Als baas van de clan heb je de finale beslissing over alles en dus beslis jij met wie je kinderen zullen trouwen. Je dochters zul je vooral laten trouwen om banden te smeden met andere clans. Zonen spelen een veel belangrijkere rol. Wanneer de eigenaar van een grondgebied sterft, gaat de grond naar de eerste zoon in de familie. Je moet dus steeds uitkijken of er eerstgeboren dochters zijn die op zoek zijn naar een man. Wanneer je na heel wat onderhandelen een bruiloft kunt regelen, is het gewoon wachten op het moment dat vadertje lief het loodje legt. Dit klinkt misschien hard, maar alles is eerlijk in liefde en oorlog, toch?

Daarnaast is het ook belangrijk dat je ervoor zorgt dat de partners van je kinderen over goede genen beschikken. Elk personage beschikt namelijk over heel wat eigenschappen die zijn of haar verdere levensloop bepalen. Denk hierbij aan karakterkenmerken als trots, mentale stabiliteit en competentie. Deze eigenschappen hebben weer invloed op de rest van het volk. Het is dus zeer belangrijk dat je goede partners kiest want een instabiele dronken gek zal alleen maar schade aanrichten. Bovendien worden heel wat eigenschappen later weer doorgegeven aan de kinderen van het koppel, wat een neerwaartse spiraal betekent. Het creëren van een sterke familie is hier belangrijker dan in strategiegames als Total War en vormt zeker een erg aangename afwisseling.

Oninteressante oorlog
Onderhandelen en een familie opbouwen is overigens minder belangrijk als je via militaire macht de overwinning wilt behalen. Helaas is het oorlog voeren helemaal niet leuk in Sengoku. Je hebt namelijk maar drie verschillende soorten troepen ter beschikking waarvan eentje enkel beschikbaar is voor clans die zijn overgestapt naar het christendom. Hierdoor heb je enkel infanterie en cavalerie ter beschikking. Overigens wordt de strijd beslecht achter de schermen, en krijg je enkel een venstertje te zien met de resultaten. Tactisch vechten is dus bijna niet mogelijk. Je moet er gewoon voor zorgen dat je meer troepen hebt dan de tegenstander en dat je generaal weet wat hij doet. Oorlog voeren is dus niet interessant, waardoor je sneller de economische en communicatieve wegen kiest.

De best beschermde kastelen zul je trouwens niet zomaar kunnen binnenvallen. Het kan jaren duren voordat je een kasteel hebt overgenomen. De belegering kost je eigenlijk enkel maar een hoop geld en zal de aanvallende speler enkel een beetje vertragen en extra last bezorgen. Het is dus niet handig om een groot leger op te bouwen. Een gezond aantal troepen ter bescherming is meer dan genoeg. Want als meerdere clans je aanvallen, kun je via diplomatie of spionnen ervoor zorgen dat beide partijen zich tegen elkaar zullen keren. Al moet je wel goed opletten, want clans die al lange tijd erg vriendschappelijk zijn kun je niet zomaar uit elkaar drijven. Eendracht maakt nu eenmaal macht.

Lege multiplayer
Deze term is ook zeer belangrijk tijdens de multiplayer mode. Online kun je het tegen andere mensen opnemen om Japan te veroveren. Je kunt je vast wel inbeelden dat deze modus erg lang kan duren en daarom is het maar goed dat je via email kunt spelen. Helaas zijn er slechts weinig mensen online, wat het multiplayer gedeelte van de game zwaar naar beneden haalt. Mensen die dan weer zin hebben in een multiplayer potje, verliezen hun interesse soms al na enkele dagen waardoor je niet verder kunt spelen.

Een andere pretbederver is het systeem waarmee je Japan kunt afspeuren op bepaalde personages. Er is een lijstje dat alle belangrijke personen ordent op verschillende categorieën. Helaas zijn er slechts weinig categorieën om uit te kiezen waardoor je toch nog vaak alle personages moet bekijken als je op zoek bent naar iemand met bepaalde eigenschappen. Erg vervelend en tijdrovend.

Fauna en flora
Grafisch levert Paradox Interactive alweer geen grafisch hoogstaande strategiegame. Al mag er gezegd worden dat Sengoku er mooier uitziet dan andere Paradox games als Pride of Nations of Supreme Ruler: Cold War. Je kunt erg ver uitzoomen om een mooi overzicht te krijgen van Japan. Inzoomen levert dan weer beelden op van bossen en riviertjes. Het is knap, maar de maps van Total War zijn toch wat levendiger. Het geluid zit wel helemaal goed en tijdens je avonturen word je begeleid door vaak rustgevende Japanse muziek die volledig bij een vrij trage game als deze passen.

Ondanks alles een genot
Sengoku is een goede strategiegame geworden die niet de traditionele weg inslaat en meer de focus legt op familiebanden en onderhandelingen. Oorlog komt slechts op de laatste plaats en is eigenlijk ook niet zo leuk. Meer mogelijkheden op dit gebied waren welkom geweest, zodat de speler zelf kan kiezen wat hij wil doen. Op de online multiplayer modus zul je slechts weinig spelers terugvinden. Gelukkig heeft de singleplayer genoeg te bieden en biedt de game een pittige uitdaging. Vanwege de hoge moeilijkheidsgraad en het gebrek aan realtime gevechten, is Sengoku ideaal voor de doorgewinterde strateeg.