En laten we de cliffhanger van hierboven maar gelijk binnenkoppen. Niemand minder dan LeBron James heeft zich namelijk verbonden aan NBA 2K14. Dat betekent niet alleen dat hij prijkt op de cover van het spel, ook heeft de ontwikkelaar – de Amerikaanse gamestudio Visual Concepts, overigens – een hele modus aan de ster van de Miami Heat gewijd. Waar je in NBA 2K11 matches kon naspelen uit het leven van Michael Jordan, kun je in NBA 2K14 aan de slag met de modus LeBron: Path to Greatness. Hierin bestuur je opvallend genoeg niet enkel LeBron zelf, maar zijn gehele team, en moet je de volgende zeven jaar van zijn leven doorlopen. Wat dit betreft kun je twee kanten op, maar voor welke richting je ook gaat: het doel is en blijft het veroveren van zes championship rings en het uit de boeken spelen van MJ.

Waar gaat 'ie heen?
De toekomst van Lebron James is op het moment in de USA een hot item, waar 2K dus goed op inspeelt. Zal James bij de Heat blijven spelen of pakt hij na het lopende seizoen zijn biezen om het ergens anders te proberen? Niemand weet het op dit moment zeker. Misschien dat ondergetekende jullie in de maand maart van het volgend jaar van een scoop kan voorzien, als hij Miami aandoet om onder andere een wedstrijd van de Miami Heat bij te wonen. Maar zover is het nog niet. Eerst maar eens aan de slag met Path to Greatness, een modus die zeker leuk is om te spelen, doch wat minder imposant dan de MJ-modus van het eerdergenoemde NBA 2K11. Bovendien verbaasde het ons dat je in de game niet enkel met LeBron speelt, maar zijn hele team bestuurt. Vreemd! Niet dat dit afbreuk doet aan de game, we hadden gewoon iets anders verwacht.

NBA 2K14 blijft verder echter vooral dicht bij de waarden van de franchise. Nog steeds is het commentaar werkelijk uitmuntend en spot-on. Gewoonweg vele malen beter dan bijvoorbeeld de losse kreten van een Evert ten Napel en Youri Mulder in FIFA – ‘hij zet een tackle in!’ Ook de presentatie is, zoals we gewend zijn van de serie, top notch. Van dansende, sexy cheerleaders tot mascottes die nabij de achterlijn losgaan, NBA 2K14 ademt sensatie en basketbal. Ook de controls van het spel zijn goed, hoewel we hier een kleine kanttekening bij moeten zetten. Ze zijn namelijk ietwat veranderd. De linkerstick zorgt ervoor dat je je vrij over het court kan bewegen, terwijl de rechter je de controle geeft over de trucjes – spin moves en dergelijke. Waar LT of L2 vorig jaar nog diende als een knop voor dribbels en schieten, kun je hem nu gebruiken om bepaalde flashy passes te werpen naar je teammaten. Let wel, zo'n trick pass vergt enige kunde en kan zomaar leiden tot een lelijke turnover.

Chris Bosh, Dwyane Wade en LeBron
Waar FIFA het dit jaar onder andere moet hebben van een betere AI van de spelers, volgt NBA 2K14 in zijn voetsporen. Ook de jongens van Visual Concepts hebben de intelligentie van de ballers uit de game nog maar eens extra onder de loep genomen. Met als resultaat dat, stel je speelt met de Miami Heat, Dwyane Wade en Chris Bosh zich een stuk realistischer over het court bewegen. Ben je met LeBron op weg naar de hoop van de tegenpartij, dan zullen de eerdergenoemde heren proberen ruimte voor je te creëren of zelf in scoringspositie te komen. In voorgaande versies van NBA 2K wilde het nog wel eens voor komen dat er een wirwar van spelers ontstond. Basketbal leek dan op voetbal in de F-jes, iedereen stond op een kluitje. Dergelijke situaties zijn nog steeds niet helemaal uitgebannen. Wel komen ze stukken minder vaak voor, een zegen voor het spel.

Vindt er dan een botsing plaats op het veld, dan hoor je je spelers briezen en snuiven, zuchten en steunen. Je raadt het al, het zit 'm in NBA 2K14 in de details. Echt grote veranderingen en inventieve aanpassinkjes hoef je niet te verwachten. NBA 2K laat veel bij het oude. Zo keren de modi MyCareer en The Association terug in NBA 2K14. Begrijp ons niet verkeerd, ze zijn leuk om te doen. Maar dat is vooral het geval als je ze niet al een aantal maal hebt gespeeld. Wij zijn aan de slag geweest met NBA 2K11, 12, 13 en nu 14. We hadden voor deze game dus al 3 professionals gecreëerd, vormgegeven en opgeleid. Dit nogmaals doen, is gewoonweg een klein beetje saai, dat dient nu eenmaal gezegd te worden. Wat in NBA 2K14 echter wel leuk is om te doen, en het betreft hier een primeur op het gebied van basketbalgames, is matches spelen in de Euroleague. 

Een game zonder uitschieters
En dat is goed nieuws voor fans van basketbal op het Europese vasteland. We moeten wel stellen: wij vinden de NBA net wat meer allure hebben dan de Euroleague. Toch is het ook interessant om naar basketbalwedstrijden te kijken uit Griekenland of Spanje, mede door de verhitte strijd tussen de diverse supportersscharen. Goed, heb jij altijd al in een NBA 2K aan de slag willen gaan met clubs als Panathinaikos en Barcelona? Dat kan nu! Leuk voor de liefhebber, maar de leek zal zijn schouders hiervoor ophalen. En eigenlijk is dat ook het gevoel dat in het algemeen overblijft. Misschien een wat te negatieve stelling, maar helaas zijn we wel verplicht te melden dat NBA 2K14 eigenlijk geen unique selling point bevat. De voorgaande edities bezaten bijna allemaal wel een modus waarvan we zeiden: 'wow, dit is echt unreal'. Deze editie mist zo'n uitschieter. De game is als de Chicago Bulls van een aantal jaar gelden, zonder Michael Jordan, maar mét Scottie Pippen.

Wachten op next-gen
NBA 2K12 en NBA 2K13 beoordeelden we beide met een mooie 8.7. En dat is een cijfer dat deeltje veertien helaas niet verdient. Nu moeten we niet een al te zwartgallig beeld neerzetten, NBA 2K14 is nog steeds een van de beste sportgames around. Toch hadden we meer verwacht. Weggeblazen wilden we worden, maar helaas staan we nog stevig op onze plek. De game loopt als een trein, speelt als de tierelier en is qua gameplay beter dan zijn voorganger. Ook is hij nog even flashy als altijd. Het NBA-gevoel wordt wederom overgebracht naar jouw spelcomputer en beeldscherm. Maar als de Britse 'talentencoach' Simon Cowell iets over 2K14 zou moeten zeggen, dan had hij gerept over een missende X-factor. Misschien dat de versie voor next-gen hier verandering in kan brengen. Wat betreft 2K14 voor de current-gen consoles kunnen we zeggen: koop hem als je een basketbalfan bent die niet heel goed bekend is met de franchise. Ben je een trouwe volger van de game, dan doe je er goed aan te wachten op de PlayStation 4 en Xbox One.