Het is je inmiddels allemaal wel duidelijk: ijshockey is de sport van het beuken, liefst met iets als een schedelbasisfractuur als gevolg. Vergis je echter niet, aan de andere kant is ijshockeyen ontzettend fair te noemen. Natuurlijk, basaal gezien is de sport vrij agressief. Maar aan de andere kant; na een dergelijke brawl is de ruzie of onenigheid ook écht uit de lucht. Het is vechten, handen schudden en verdergaan met de wedstrijd. De wedstrijden in de NHL zijn zo eerlijk als wat, en welke sensatiebeluste man kan er nu niet genieten van een lekkere bodycheck of een goed geplaatste rechtse? IJshockey voorziet in die behoefte, de zucht naar sensatie en bloedig vermaak, en NHL 14 doet – gelukkig – precies hetzelfde. Bind je schaatsen dus maar onder, leg een shot morfine klaar, here we go!

Eerst de Everest over
Allereerst dient gezegd te worden dat NHL 14 voor ons Europeanen wat moeilijk onder de knie te krijgen is. Nou ja, laten we die zin opnieuw formuleren. Namelijk, Finnen en Russen zijn bijvoorbeeld vrij goede ijshockeyers. Wij Nederlanders bakken er echter vrij weinig van. Het totaalvoetbal hebben we praktisch uitgevonden en geperfectioneerd, honkballen en basketballen kunnen we ook nog wel een beetje. IJshockey echt voor geen meter – als het geen millimeter is. Het gevolg is dat omroepen als de NOS en Sport1 weinig tot geen aandacht schenken aan de sport. Dat resulteert er weer in dat de regels van ijshockey bij ons niet heel erg goed bekend zijn. De game richt zich hier op een nichemarkt. Newbies kunnen ook aan de slag met NHL 14, maar dan moeten ze eerst de instapdrempel over. Instapdrempel, wat zeggen we nu? We bedoelen de Mount Everest.

Goed, dat is natuurlijk niet de schuld van NHL 14. De game helpt je waar hij kan en legt gerust uit hoe dat ijshockeyen nu helemaal in zijn werk gaat. Verandert de voetbal in onze dromen echter in een puck, dan worden wij zwetend wakker. Heb je de regels van de sport – en de vrij gecompliceerde besturing van de game – je echter eigen gemaakt, dan wordt het startsein gegeven voor een knotsgek feestje. Een fuif op het ijs, zonder zakjes snoep, maar mét sticks en helmen, bitjes en schaatsen. NHL 14 vertolkt het 'ijshockeygevoel' op een uitmuntende manier. Het lijdt geen twijfel dat de franchise voor EA even belangrijk is als FIFA, misschien van een net iets mindere importantie dan Madden – de NFL is en blijft namelijk de belangrijkste en meest populaire league in de Verenigde Staten.

Meer realistische en diversere bodychecks
Overigens is het niet meer zo makkelijk om een tegenstander op het ijs weg te zetten als in NHL 13. Dit komt door de dit jaar geïntroduceerde, geheel nieuwe Collision Physics-engine. Aan de ene kant is het makkelijker om alle botten van je tegenstander te breken door hem tegen het glas of ijs te rammen, aan de andere kant dien je nu verschillende zaken in het oog te houden. Schaats je als een slak, dan lachen je tegenstanders je natuurlijk hard weg. Kom je als een maniak 'aanschaatsen', dan zullen ze peentjes zweten en zich schrap zetten voor de klap die eraan komt. Naast snelheid komen ook het gewicht van jouw speler en het moment van impact om de bocht kijken als het gaat om de manier waarop de bodychecks in NHL 14 verlopen. Deze verandering zorgt voor meer uniciteit en een veel hogere diversiteit wat betreft het spelbeeld. Geen situatie is als de vorige, iets wat het spel ten goede komt.

Dat vechten een grote rol speelt in NHL, is op zijn minst opmerkelijk. Een game als FIFA, ook van de hand van Electronic Arts, staat namelijk sinds jaar en dag in het teken van het begrip: 'fair play'. Wee je gebeente dat die gasten van EA animaties stoppen die afbreuk doen aan dit fenomeen, dan staan er diverse moraalridders op de barricaden. In NHL 14 komt het, zoals al eerder aangestipt, vrij vaak voor dat spelers hun 'ijshockeygerei' op de grond 'pleuren' en beginnen aan een robbertje boksen. Voor zoal ijshockey op zich als de game NHL is dit traditie, maar opvallend blijft het toch zeer zeker. Overigens kunnen we er niet aan voorbijgaan te melden dat ook dit spelelement is aangepast. Waar je vroeger vanuit het perspectief van de eerste persoon vocht, doe je dit nu vanuit de blik van de eerste. Daarbij dienen we echter ook te vertellen dat dit vechten wel heel snel saai wordt. De eerste keer is het ludiek, interessant en vooral lollig, de keren daarna betrekkelijk slaapverwekkend.

Wat dit jaar vele malen minder boring is, zijn de diverse modi die NHL je biedt. Zo heeft EA Sports onder andere de mogelijkheden met betrekking tot de Be a Pro-modus, die nu overigens Live the Life heet, uitgebreid. Het voelt nu veel meer alsof je echt in de huid kruipt van de door jou gecreëerde ijshockey-pro. Heb je Live the Life grijs gespeeld, dan kun je je ijshockeyer aan het handje nemen, mee de online wereld in. In de zogenaamde 'The EA Sports Hockey League' kun je het namelijk online opnemen tegen andere spelers. Jij bestuurt jouw professional, je tegenstanders de 'mannetjes' die zij op de wereld hebben geholpen. Deze toevoeging verlengt de levensduur van NHL 14 ontegenzeggelijk, of in ieder geval; wij raakten er verslaafd aan!

Lekker Amerikaans
Wat overblijft als je aan NHL 14 denkt, is een vooral lekker Amerikaanse game. Natuurlijk kent het spel zo zijn minpunten. Zo is inkomen en je de regels van het spelletje eigen maken niet heel makkelijk en zijn je teamgenoten soms traag van begrip. Toch blijft het wel erg lekker om een tegenstander tegen het glas te beuken, zijn sleutelbeen te breken – noem ons agressief. Bovendien lijkt de game meer door te selecteren dan bijvoorbeeld een spel als FIFA. Daarmee willen we zeggen: er is in NHL 14 ten opzichte van deeltje dertien meer vernieuwing dan in FIFA 14 ten op zichten van 13, al is dat nu ook weer niet een verschil van dag en nacht. NHL 14 spreekt een nichemarkt aan in Nederland in Europa, dat realiseren wij ons terdege. Ben jij echter geïnteresseerd in typisch Amerikaanse sporten, de NFL, de NHL; haal dan deze game in huis. Hij zal je niet teleurstellen. Genoeg geluld, terug naar het ijs!