Fable Heroes is een spin-off binnen de gerenommeerde Fable franchise, zo heet dat zo mooi. Het is een relatief kleine arcadegame die je slechts een tientje kost. Zie het als een soort simplistische sidescroller versie van Fable II of III, in een kinderlijk animatiestijltje. Neem de term sidescroller in dezen met een korreltje zout, want het is half 2D, half 3D. Het wisselt nogal eens. Denk aan Sonic, die je ook in 2D en 3D speelt, alleen bij Fable Heroes zijn er ook nog stukken die er tussenin zitten, een beetje half-half.

Simplistische Fable voor vier man
Het idee achter de game is ook niet veel meer dan eenvoudig vermaak, ontspanning voor jong en oud. Een verhaal is er niet in Fable Heroes, je speelt gewoon stukken uit het mooie Albion dat we kennen uit de normale Fable games. Over dat alles is nog een bordspel sausje gegooid, zo kun je je personage upgraden via een spelletje monopolie na afloop van ieder level.

Voordat jullie het spoor bijster raken zullen we het spel trachten uit te leggen op volgorde zoals wij het gespeeld hebben, want zo moeilijk steekt het allemaal niet in elkaar. Je begint door te kiezen of je via Xbox Live wil spelen of offline. Via Xbox Live kun je bijvoorbeeld aan publieke gamesessies meedoen, waarbij je gewoon met drie willekeurige andere spelers samenspeelt. Offline kun je met je vrienden op de bank spelen, of natuurlijk alleen. Dat laatste is echter niet zo leuk, want je speelt altijd met vier personages en als je alleen bent betekent dat dus dat je met drie computergestuurde personages samenspeelt.

Het bekende uit Fable, maar dan lineair
Je kunt vervolgens je poppetje kiezen (je kunt uiteraard personages vrijspelen in het spel) en dan begin je bij Millfields, een bekend gebied uit de Fable games en speelt hier lineair doorheen. Andere levels zijn bijvoorbeeld het bekende Bowerstone en Aurora. Alle levels zijn lineair. Je moet er doorheen lopen en op je pad natuurlijk alle vijanden verslaan. Ja, dat moet, want je kunt pas verder in het level zodra je de laatste vijand op een bepaald stuk hebt gedood. Dit kun je met een lichte aanval doen, een wat zwaardere aanval en een areale aanval. Die laatste schaadt vijanden binnen een bepaalde straal, die je door upgrades kunt vergroten, maar gaat wel ten koste van één leven. In totaal heb je vijf levens. Maar dood kun je niet. Want nadat je laatste leven is verdwenen, blijft je lichaam liggen en speel je als geest verder, tot je weer een hartje oppakt in het level. Het enige nadeel aan een geest zijn is dat je geen munten kunt oppakken.

Je bent een team, of toch niet?
Want geld speelt een hele belangrijke rol in Fable Heroes, we noemden niet voor niets monopolie in de derde alinea. Als je vijanden verslaat, maar ook door enkele andere activiteiten in een level, zoals het kapotslaan van houten tonnen, vallen er munten in het level. Deze moet je oppakken, liefst zoveel mogelijk en vooral meer dan je medespelers. Want hoewel jullie teamgenoten zijn, kent Fable Heroes ook een onderling competitief sfeertje. Aan het einde van het level kun je een keuze maken tussen twee richtingen. Ieder level kun je dus op twee manieren uitspelen. De ene richting geeft toegang tot een competitieve minigame tussen de vier spelers onderling. De andere richting leidt je naar een eindbaas die je met z’n vieren moet zien af te slachten. Wil je de game echt uitspelen, dan moet je dus ieder level tweemaal spelen. Na afloop van het level verschijnt een podium waarop de nummers één tot en met drie gerangschikt zijn. De rangschikking gebeurt op basis van het aantal munten dat je verzameld hebt en, mocht je de richting van een minigame gekozen hebben, op het aantal punten dat je daarin hebt gescoord.

Je munten kun je na afloop van het level uitgeven in een monopoliespelletje. Je dobbelt, komt op een vakje en kunt daar upgrades doorvoeren of nieuwe personages vrijspelen. Dit monopoliespel geeft de herspeelbaarheid van Fable Heroes een flinke boost. Je bent immers wel even bezig eer je alle personages hebt vrijgespeeld en voor ieder afzonderlijk alle upgrades hebt gekocht.

Hoge replaywaarde, voor jong en oud
Overigens ben je na alle levels tweemaal gespeeld te hebben en alle upgrades en personages aangeschaft te hebben, nog lang niet klaar met Fable Heroes. Je kunt dan het hele spel, alle levels, nog eens in een donkere versie herspelen. Dat de levels nu donker zijn, is niet de enige verandering ten opzichte van de normale playthrough; er komen een stuk sterkere vijanden aan bod en ook de eindbazen zijn blijkbaar flink bezig geweest in het krachthonk, want je zult beduidend meer tijd nodig hebben om ze te verslaan. Zo heb je voor 800 Microsoft Points toch behoorlijk wat speeltijd, ook al ben je met je eerste playthrough na twee uurtjes wel klaar.

Een ander pluspunt is dat de game geschikt is voor jong en oud. Fable Heroes speel je op de standaard moeilijkheidsgraad zoals we die van Fable gewend zijn; ietwat aan de makkelijke kant, maar nooit irritant makkelijk voor de fanatieke gamer. Mocht je daar anders over denken, kun je alsnog een hogere moeilijkheidsgraad kiezen, die wat meer uitdaging biedt, zeker in de eerder besproken donkere modus. Aangezien Lionhead zich, aan de kinderlijk vrolijke graphics en muziek (die overigens geweldig is!) te zien, ook op behoorlijk jonge kinderen richt, kan het niet anders dan dat er ook een makkelijkere moeilijkheidsgraad dan de standaard inzit, genaamd ‘Family’. Je kleine neefje hoeft dus nooit toe te kijken terwijl jij met anderen Fable Heroes speelt. Hij kan gewoon meedoen.

Prachtig wachtmuziekje voor de Fable fan
Fable Heroes is heel wat voor de prijs van slechts 800 Microsoft Points, omgerekend een tientje. Het is zeker jammer dat de eerste playthrough er al na twee uur opzit, er hadden zeker meer levels in mogen zitten. Maar gelukkig ligt de replaywaarde wel erg hoog met de toevoeging van het monopoliespelletje, de verschillende eindes van een level en de donkere modus. Uiteraard zullen critici roepen dat dit niet is waar de Fable fans op wachten en dat de energie en het geld van Lionhead en Microsoft beter in de ontwikkeling van Fable IV gestoken had kunnen worden. Daar zit zeker een kern van waarheid in, maar wat is er nu op tegen dat een klein team van een bedrijf op een leuke, simplistische, ontspannende arcadegame wordt gezet om het wachten op Fable IV wat aangenamer te maken. Gewoon een wachtmuziekje totdat je geholpen wordt bij de klantenservice. Vergelijk het daar maar mee. Een heel aangenaam wachtmuziekje, dat wel!