Eigenlijk wel, als je al bekend bent met de Ace Combat-franchise. Een gerespecteerde franchise, waarvan de laatste game alweer vier jaar geleden uitkwam. Fires of Liberation was dat, die bekroond werd met een 8,4. Met dat cijfer in gedachten zijn de verwachtingen rondom Assault Horizon hoog, zeer hoog.

Het verhaal staat centraal
Van Ace Combat Assault Horizon moet je geen simpele vlieggame verwachten. Nee, het verhaal staat onder andere centraal. Zo neemt Assault Horizon je mee naar het jaar 2015, een jaartje nadat Nederland hopelijk wel het Wereldkampioenschap voetbal heeft gewonnen. Ondanks de blijvende vreugde in ons land is het een paar duizend kilometer verderop een ware hel. In Afrika, welteverstaan. Luitenant kolonel William Bishop heeft van de NAVO de taak gekregen om een einde te maken aan de rebellen en piraten van het continent.

Helaas blijkt dit klusje moeilijker te zijn dan gedacht. Het schijnt namelijk dat de rebellen de beschikking hebben gekregen over een geheim wapen. Dat blijkt uit een eerdere, vreemde ontploffing tijdens een hevig helikoptergevecht. De wereld wordt hierdoor bedreigd. Het spel neemt je onder andere mee naar Miami en het Midden-Oosten, waar Bishop erachter moet zien te komen wat voor wapens de rebellen en piraten nou precies in huis hebben, voordat het te laat is.

Net een film
Opvallend aan Ace Combat Assault Horizon is dat het verhaal dus ontzettend veel aandacht krijgt. Iets dat je niet van dit soort spellen verwacht. Maar plezant is het zeker. De cutscenes in Ace Combat zijn namelijk geweldig. Terwijl Bishop rondloopt, kun jij nog met de rechterstick blijven rondkijken. Even naar binnen gluren, even kijken wat je collega’s aan het doen zijn. Hierdoor worden de cutscenes een stuk aantrekkelijker en leuker om te volgen.

Lekkere arcade gameplay
Dan zit het ook nog erg goed met de gameplay. Uiteraard is deze ten opzichte van het vorige spel aardig veranderd, maar het principe is hetzelfde gebleven: zorg dat die verdomde vijandige vliegtuigen uit de lucht worden gehaald! Toch is er een hele grote verandering in Assault Horizon toegepast. Zo heb je nu de mogelijkheid om aan zogenaamde dogfights deel te nemen.

Zodra je dicht bij de vijand bent, kun je met de LT/L2- en R2/RT-knoppen de dogfight-modus inschakelen. Dit zorgt ervoor dat je je vliegtuig niet langer hoeft te besturen, maar enkel hoeft te richten. Is dat simpel? Nee. Aangezien het op bijzondere hoge snelheid gebeurt, zul je ontzettend goed moeten opletten. Hoe langer je iemand in het vizier hebt, hoe sneller je de mogelijkheid krijgt om je raketten te gebruiken. Zo niet, dan zul je het moeten doen met je machinegeweer.

Niet genoeg variatie
Deze toevoeging zorgt ervoor dat de gevechten in Ace Combat Assault Horizon (voor een tijdje) niet meer zo saai worden. Dat was nogal een minpunt aan het vorige deel. De gevechten in het spel zijn een stuk uitdagender en wreder geworden, maar toch kunnen de missies op den duur wel een beetje eentonig worden. Ondanks de dogfights. Weliswaar heb je veel keuze in het soort wapen dat je kunt gebruiken, zo is het bijvoorbeeld mogelijk om met een knop de speciale wapens te gebruiken, waardoor je ineens drie vliegtuigen tegelijkertijd uit de lucht kunt halen. Maar dan nog; het wordt op den duur eentonig. Door dit gebrek aan variatie in de gevechten wordt Ace Combat helaas nooit echt verslavend.

Helikopters
Daarom heeft Namco Bandai er goed aan gedaan om ook helikopters aan het spel toe te voegen. Jawel, helikopters! De toevoeging van helikopters zorgt voor een compleet nieuwe ervaring. En dat was broodnodig. Vooral in de singleplayer, waar je na zo’n ellenlange missie toe bent aan wat anders. Nou, dan komen die helikoptermissies aan bod. Vat het echter niet verkeerd op; de toevoeging van helikopters maakt het gebrek aan variatie maar voor een deel goed. Er had zeker meer ingezeten.

Toffe online modus
Naast een uitgebreide singleplayer campaign, is er natuurlijk ook een multiplayer modus. In principe is de online modus in vergelijking met de voorganger weinig veranderd. Er is maar één nieuwe modus toegevoegd, namelijk Capital Conquest. Deze is enigszins te vergelijken met de Siege Battle uit Fires of Liberation, maar dit keer gaat het om het verdedigen van een hele hoofdstad. Twee teams moeten het tegen elkaar opnemen. De één wil de stad Parijs vernietigen, de ander wil de Franse stad juist beschermen.

Wat krijg je dan? Een heus spektakel. Het is te vergelijken met de Conquest (het zit ‘m ook in de naam) modi uit Call of Duty en Battlefield, en dat is een positieve vergelijking. Verder heb je ook de standaard andere online modi, zoals Team Deathmatch en de gewone Deathmatch. Altijd leuk voor tussendoor, maar voor het échte spektakel moet je toch bij de Capital Conquest modus zijn. Heerlijk is ‘ie.

Speel zoals je het zelf wilt
Een andere toevoeging aan de online modus is het SkillShot systeem. Hiermee kun je zelf aangeven welke speelstijl je wilt hanteren – wil je meer explosief zijn, of juist iemand die de vijand telkens ongezien van achter aanvalt? Het is helemaal aan jou. Wapens, technieken, allemaal factoren waarmee je te maken krijgt in het nieuwe systeem. Het is misschien wat overbodig, zo’n systeem, maar voor de échte simulatiefan is het uiteraard een genot om de kleinste details van een vliegtuig te veranderen. Het is maar net waar je van houdt.

Grafisch gezien een twijfelaartje
Op het eerste gezicht ziet Ace Combat Assault Horizon er prachtig uit, maar na een tijdje spelen merk je één ding op: de texturen van de omgevingen en de vliegtuigen zien er totaal niet goed uit. Onscherp, onduidelijk, erg jammer. Het is ook vooral jammer dat steden niet zo heel erg gedetailleerd zijn. Er zijn weliswaar gebouwen, maar niet genoeg. Natuurlijk kun je de schuld geven aan de console zelf aangezien die niet alles aan kan, maar toch is het jammer. Wél moet er gezegd worden dat de modellen van vliegtuigen en helikopters er prachtig uitzien, net als de speciale effecten. Exploderende vliegtuigen zijn nog nooit zo mooi geweest.

Heerlijke game
Bij elkaar opgeteld heeft Ace Combat Assault Horizon overtuigend meer pluspunten dan minpunten. Dat zegt wat, natuurlijk. Het mag dan ook geen verrassing zijn om te concluderen dat het nieuwe spel een ontzettend toffe vliegtuig-shooter is geworden. De variatie is er op sommige momenten niet, maar de online modus én de toevoeging van helikopters maken een hoop goed. Oh en ja; dat je nu dogfights kunt inschakelen, mag gezien worden als een zeer groot pluspunt. Well done, Namco Bandai.